Estos son los efectos que tienen el espacio y la radiación solar sobre el cuerpo humano

  • El espacio no es el entorno más favorable para el cuerpo humano, por esta razón los astronautas que habitan en la Estación Espacial Internacional solo permanecen allí un año.
  • Desde la exposición a altos niveles de radiación hasta la estancia en entornos gravitatorios nada agradables, el espacio puede ser un lugar muy duro para vivir.
  • Sin la gravedad haciendo su trabajo en tu cuerpo, tus músculos y tus huesos se debilitan. De hecho, pierdes una media de un 1% de densidad ósea al mes. Pero esto solo es uno de los múltiples efectos de la gravedad en tu cuerpo.
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Esta es la transcripción del vídeo.

Narrador: En 2016, el astronauta Scott Kelly volvió a la Tierra después de pasar casi un año en la Estación Espacial Internacional. Pero cuando regresó, era 2 pulgadas más alto. ¿Qué pasó exactamente allí arriba y qué significa eso para el futuro de los viajes espaciales?

Narrador: Si planeas un viaje a la Estación Espacial Internacional, prepárate para sentir la ingravidez. La estación orbita alrededor del planeta cada 90 minutos, moviéndose a más de 17.000 millas por hora. Eso es 30 veces más rápido que un avión comercial. Como resultado, los astronautas que van a bordo viven en un constante estado de caída libre o ingravidez.

Garrett Reisman: Estar ahí arriba en estado de microgravedad es algo impresionante. Es, como la cosa más genial, porque es como si tuvieras el poder de volar. 

Narrador: Este es Garrett Reisman, un ex astronauta de la NASA que ha registrado 107 día en el espacio. Hay algunos efectos secundarios inmediatos, nos dice, cuando se experimenta por primera vez la microgravedad. 

Reisman: Lo primero que se siente es una sensación como de estar enfermo. No te sientes muy bien durante los primeros días. Es como sentir náuseas o estar mareado. Lo llamamos síndrome de adaptación espacial. Tu sistema vestibular, los órganos que proveen información al cerebro sobre tu rotación y tu aceleración no funcionan tan buen sin sentir la gravedad.

Narrador: Sin la gravedad trabajando en tu cuerpo, tus huesos y tus músculos comienzan a descomponerse también. De hecho, la densidad ósea baja más de un 1% al mes. En comparación, el índice de pérdida de hueso en hombres y mujeres mayores oscile entre el 1% y el 1,5%  al año. Y debido a que no necesitas demasiado esfuerzo para flotar a través del espacio, tus músculos pierden fuerza con bastante rapidez. 

Reisman: Tienes que hacer ejercicio todos los días. Nos programaban dos horas al día casi todos los días mientras yo estaba en la Estación Espacial para que hiciéramos ejercicio. Lo que descubrimos fue que si hacías suficiente ejercicio de resistencia, podías detener los efectos de la pérdida de hueso y la atrofia muscular. 

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Narrador: Sin la gravedad tirando de ellos hacia abajo, los fluidos se acumulaban en el cuerpo, engañándolo para que pensara ya estaba lleno de líquido. Como consecuencia, los astronautas acababan orinando… Mucho. Esto hace que sea fácil para ellos deshidratarse y desarrollar piedras en los riñones. 

Reisman: Sufres cambios en los fluidos. Gran parte del volumen de la sangre que normalmente está debajo de las piernas termina aquí, y el pecho y la cara se hinchan, y puedes verlo. Si miras las fotos de nosotros en la Estación Espacial, parece que hemos ganado algo de peso o algo sí, y se nos ve a todos hinchados.

Narrador: La hinchazón en la parte superior del cuerpo también ejerce presión sobre los ojos, lo que puede causar problemas en la visión.
Reisman: Muchos de nosotros, incluyéndome a mí, tuvimos cambios en la visión mientras estábamos en el espacio. Al principio, todo estaba bien, y de repente las cosas se ven borrosas. Pudimos ver los efectos de eso. Pudimos ver la hinchazón del nervio óptico, podíamos ver los pliegues de la córnea, peri aún no estamos 100% seguros de qué lo causa y cómo detenerlo. 

Narrador: Con todos los retos que suponen los viajes espaciales, una de sus ventajas es que te haces más alto.

Reisman: Sí, te haces más alto cuando vas al espacio. Es la razón por la que me inscribí en este trabajo. Tu columna vertebral se comprime por la gravedad. De modo que, cuando entras en un ambiente de microgravedad y ya no tienes ningún tipo de carga compresiva en la columna, esta se estira. Crecí alrededor de una pulgada.

Astronauta: Woo-hoo!

Narrador: Sin la gravedad trabajando en tu contra, el corazón no tiene que trabajar tan duro para bombear la sangre por todo el cuerpo. Con el tiempo, esto podría hacer que el corazón disminuyera su tamaño.

Reisman: Hay un efecto en el sistema cardiovascular cuando está en el espacio.  Tienes una capacidad aeróbica reducida. Puedes estar en buena forma, y después de estar en el espacio durante un par de días, te subes en una cinta y dices: ”Hombre, parece que no he pasado mucho por el gimnasio”.

Narrador: El sistema inmunológico también se ve afectado. Los investigadores descubrieron que la falta de gravedad debilita las funciones de las células T, que juegan un papel fundamental en la lucha contra las enfermedades. 

Narrador: Otra preocupación es la radiación cósmica. Los astronautas en la Estación están expuestos a más de 10 veces la cantidad de radiación que recibimos aquí en la Tierra. 

Reisman: A un par de cientos de millas, estamos muy por encima de la atmósfera, pero todavía estamos muy por debajo del campo magnético de la Tierra. Todavía tenemos la gran protección de ese gran campo magnético. De hecho, se podría decir que, cuando cierras los ojos y ves pequeños relámpagos, lo que es en realidad es el resultado de la radiación que golpea tus ojos y libera fotones. 

Narrador: El blindaje artificial en la EEI sol protege parcialmente a los astronautas de la radiación más fuerte, dejándolos más susceptibles al cáncer y otras enfermedades, y hacer peligrar su vida.

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Narrador: En último lugar, los astronautas también deben ser capaces de hacer frente a los desafíos psicológicos que suponen el confinamiento y el aislamiento. 

Reisman: Hay consecuencias psicológicas derivadas de estar en el espacio, tanto por el hecho de estar aislado del resto de la humanidad, como por el hecho de que era muy extraño estar mirando por la ventana a miles de millones de personas allí abajo que no tenían forma de llegar a mí. Cuando estaba allí, solo tenía dos compañeros de tripulación al mismo tiempo en la Estación Espacial, así que sí no te llevabas bien con alguien, eso podría llegar a ser mal, porque no tenías demasiadas opciones allí para hacer nuevos amigos. 

Narrador: Y, sin un ciclo de sueño de 24 horas, el ritmo circadiano de los astronautas se desvanece, lo que puede causar más estrés y conducir a trastornos del sueño.

Reisman: Llevas el jet lag hasta sus extremos. Bueno, lo raro es que das la vuelta al planeta una vez cada hora y media. Cada 45 minutos, el sol sale o se pone. De modo que no puedes saber qué hora es mirando por la ventana.

Narrador: Entonces, ¿qué significa todo esto para el futuro de los viajes espaciales? Bueno, un viaje a Marte expondría a los astronautas a aún más peligros que los de la Estación Espacial Internacional. Se enfrentarían a niveles más altos de radiación, campos de gravedad cambiantes y tiempos de viaje más largos, lo cual agravaría todos los efectos negativos del espacio en el cuerpo y la mente humana. 

Reisman: Creo que el mayor problema con el que tenemos que lidiar es el de la ración. No sabemos precisamente lo que esa radiación exacta puede hacerles a los seres humanos. ¿Qué hacen los rayos gamma o qué hacen los iones pesados? ¿Qué efectos tienen en el tejido humano? No lo podemos saber con exactitud. 

Narrador: En este momento, la NASA y otras organizaciones investigadoras trabajan para desarrollar una tecnología mejorada que proteja a los astronautas contra estos peligros, para que así los humanos puedan llegar a Marte.

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