Occidente ha estado vertiendo decenas de millones de toneladas de basura en los países del sudeste asiático durante más de 25 años, y ahora quieren devolverla

A woman working in a plastic-bottle recycling factory in Dhaka, Bangladesh, in October.
Mohammad Ponir Hossain/Reuters

Mohammad Ponir Hossain/Reuters

  • Las naciones occidentales ricas han estado enviando decenas de millones de toneladas de desechos plásticos a los países en desarrollo del sudeste asiático durante décadas.
  • No está claro cuánto ha llegado allí. Las empresas occidentales pagan por la eliminación de la basura, contratos que pueden ser aceptados por las empresas extranjeras que importan los residuos.
  • Esto es legal, pero las autoridades alegan que la basura a menudo no es lo que los remitentes dicen que es y que los operadores ilegales están tomando los residuos para quemarlos o enterrarlos sin permiso.
  • Muchos plásticos terminan siendo quemados en incineradores ilegales, lo que libera humos altamente tóxicos y causa enfermedades respiratorias y problemas de contaminación del agua.
  • Malasia y Filipinas han decidido actuar, y han enviado grandes cargamentos de basura de vuelta a Occidente.
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Los países del sudeste asiático, que durante mucho tiempo han sido receptores de enormes envíos de basura occidental, han decidido adoptar medidas y enviar toneladas de los residuos de vuelta a su lugar de origen.

Las naciones más ricas del mundo han estado exportando residuos durante al menos 25 años, particularmente residuos plásticos que son clasificados para su reciclaje, según Channel News Asia.

Países como Estados Unidos, Reino Unido, Alemania, Canadá y Australia están entre los que envían grandes envíos a países asiáticos como China, Malasia, Filipinas y Vietnam.

Muchos de esos países carecen de regulaciones ambientales tan estrictas como las de las naciones occidentales, lo que los convierte en un lugar atractivo para deshacerse de los plásticos, según The Guardian.

Es difícil hacer un seguimiento exacto de cómo funciona el comercio mundial de residuos. Pero, en general, las empresas occidentales están dispuestas a pagar para deshacerse de la basura, y las empresas de los países más pobres han estado aceptando los contratos.

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Sin embargo, las autoridades de los países afectados afirman que la basura que reciben a menudo está mal etiquetada (por ejemplo, los envíos destinados a contener plástico a veces incluyen desechos domésticos como pañales sucios).

También dicen que operadores sin escrúpulos en sus países han estado incinerando o enterrando ilegalmente la basura.

China ha sido durante años el mayor vertedero de plásticos, recibiendo unas 600.000 toneladas de residuos plásticos importados al mes en su punto álgido en 2016, según un informe de Greenpeace

Plastic waste piled outside an illegal recycling factory in Jenjarom, in Malaysia's Kuala Langat district, on October 14.
Lai Seng Sin/Reuters

Lai Seng Sin/Reuters

Durante muchos años, China tomó gran parte de ella y la procesó en material de mayor calidad que podría ser reutilizado por los fabricantes, según The South China Morning Post.

Sin embargo, el año pasado prohibió el proceso, desviando grandes cantidades de basura a otros países que aún estaban dispuestos a aceptarlo.

Los plásticos no reciclados tienden a terminar pudriéndose en vertederos o siendo quemados en incineradores ilegales, un proceso que libera humos altamente tóxicos que vienen con un olor acre, según The Guardian y la BBC. Sólo el 9% del plástico del mundo termina siendo reciclado, según contó National Geographic en 2017.

Los vertidos y quemas ilegales han causado enfermedades respiratorias entre los residentes cercanos, contaminación del agua y muertes de cultivos, dice Greenpeace.

A worker sorting recyclable plastic waste at the Prabkaya Recycle Factory in Pathum Thani outside Bangkok in June 2017.
Athit Perawongmetha/Reuters

Athit Perawongmetha/Reuters

Cuando China prohibió las importaciones de plástico, Malasia se hizo cargo de la mayor parte del problema.

Una investigación del HuffPost el año pasado encontró envoltorios y paquetes de empresas claramente estadounidenses, como Walmart, que sobresalían de los montones de basura en Malasia.

Un artículo del canal estatal chino CGTN decía el mes pasado que después de la prohibición de Pekín, la basura occidental había convertido el sudeste asiático en un "basurero global".

Muchos países del sudeste asiático siguieron rápidamente los pasos de China e impusieron su propia prohibición sobre los residuos plásticos extranjeros a partir de mediados de 2018, lo que contribuyó a una caída, pero en última instancia no ha impedido que los residuos lleguen a sus fronteras, según las estadísticas de Greenpeace.

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Ahora, esos países están llevando su rechazo del plástico occidental un paso más allá al devolver la basura al lugar del que vino.

Containers filled with plastic waste seen Tuesday in Port Klang, Malaysia, before being sent back to the country of origin.
Adli Ghazali/Anadolu Agency/Getty

Adli Ghazali/Anadolu Agency/Getty

Tratada como basura

Malasia, que se ha convertido en el mayor importador mundial de residuos plásticos después de la prohibición de China en 2018, ha dicho que enviará 3.000 toneladas métricas a los países exportadores.

Entre esos países se encuentran Estados Unidos, Japón, Francia, Canadá, Australia y el Reino Unido, según Reuters.

Yeo Bee Yin, ministra de Medio Ambiente de Malasia, ha dicho que su país enviaría 60 contenedores de basura de vuelta, diciendo que habían sido "traídos ilegalmente al país bajo una declaración falsa", según Reuters.

"Si envías a Malasia, te lo devolveremos sin piedad", dice.

Yeo argumenta que los ciudadanos de las naciones ricas desconocían en gran medida que su basura plástica estaba siendo arrojada en Malasia, donde es destruida de manera perjudicial para el medio ambiente.

Docenas de fábricas de reciclaje, en su mayoría ilegales, han surgido en Malasia en medio de la afluencia de basura. Muchas de esas fábricas han estado operando sin licencias y han estado arruinando el medio ambiente circundante quemando plásticos.

Philippine President Rodrigo Duterte in Manila on July 24, 2017.
NOEL CELIS/AFP/Getty Images

NOEL CELIS/AFP/Getty Images

La medida de Malasia se produce semanas después de que Rodrigo Duterte, el presidente de Filipinas, amenazara con "declarar la guerra" a Canadá el mes pasado si no recuperaba 1.650 toneladas de basura que habían sido enviadas allí en 2013 y 2014, según informaron la BBC y The Guardian.

Canadá aceptó retirar la basura, pero no ha cumplido con la fecha límite del 15 de mayo para retirar el cargamento. La semana pasada, el gobierno de Duterte envió 69 contenedores de la basura a Canadá, ordenando a la compañía naviera que los dejara en las aguas territoriales de Canadá si el país se negaba a aceptarlos.

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"Filipinas, como nación independiente y soberana, no debe ser tratada como basura por otra nación extranjera", dijo el portavoz de Duterte, Salvador Panelo, a los periodistas, según Reuters.

Workers pushing a bundle of crushed plastic bottles at a recycling factory in Ahmedabad, India, in November.
Amit Dave/Reuters

Amit Dave/Reuters

Greenpeace ha acusado a los países occidentales de explotar a las naciones más pobres y en desarrollo con un marco regulatorio inadecuado.

"En lugar de asumir la responsabilidad de sus propios desechos, las empresas estadounidenses están explotando a los países en desarrollo que carecen de regulación para protegerse a sí mismos", dice a The Guardian John Hocevar, director de campaña de Greenpeace USA.

"Es un problema para Estados Unidos y otros países desarrollados producir, a menudo, material tóxico que no pueden o no quieren cuidar por sí mismos."

Beau Baconguis, un defensor del medio ambiente en la Alianza Global para Alternativas a la Incineración, también dijo a la Fundación Thomson Reuters el mes pasado: "Al primer mundo hace sentir bien que sus residuos sean supuestamente reciclados, pero en realidad terminan en países que no pueden tratarlos".

Los 21 mayores exportadores de plástico del mundo -los tres más grandes son Estados Unidos, Japón y Alemania- produjeron 12,5 millones de toneladas de plástico en 2016, según Greenpeace.

Esa cifra se redujo a 9,99 millones de toneladas en 2017 y a 5,8 millones de toneladas en 2018. Las nuevas restricciones a la importación de plásticos en China y el sudeste asiático probablemente han contribuido a la disminución, explica Greenpeace.

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