La peor noticia para las apps que rastrean contactos del coronavirus: no hay método infalible para calcular si son útiles

Desarrolladores trabajan en una aplicación de rastreo para Alemania
Reuters
  • Varios países europeos, entre ellos España, ya tienen activada su app para ayudar a rastrear contactos y frenar la pandemia de coronavirus.
  • Sin embargo, un informe de AlgorithmWatch recuerda que todavía no es posible comprobar la eficacia que estos instrumentos tendrán para combatir el COVID-19.
  • En España de momento no se puede saber cuántos códigos se han enviado para que los usuarios confirmen sus positivos en la plataforma.
  • Tampoco hay forma de conocer cuántos de estos códigos han sido validados en la aplicación, ni cuántas notificaciones de exposición a la enfermedad ha realizado.
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Las aplicaciones para ayudar a rastrear contactos del coronavirus ya están en marcha en varios países europeos, entre ellos España. El Gobierno asegura que la tecnología para comunicar positivos en RadarCOVID ya está integrada en 13 comunidades autónomas, lo que supone llegar al "70% de la población".

Esta integración con los sistemas sanitarios regionales comenzó a mediados de agosto, después de que la Secretaría de Estado de Digitalización e Inteligencia Artificial llevase a cabo en julio un piloto simulando contagios ficticios en un municipio de Canarias. RadarCOVID comenzó a desplegarse a nivel nacional solo después de confirmar, en esta prueba, que era una herramienta útil y efectiva.

El funcionamiento de la app española de rastreo de contactos es idéntico al de apps como la alemana Corona Warn o la italiana Immuni. Utilizan una tecnología desarrollada por Apple y Google para que los móviles se comuniquen entre sí mediante unos códigos transmitidos por Bluetooth. Si tu teléfono detecta que has estado cerca de otro terminal durante más de 15 minutos a menos de un metro y medio de distancia, te alertará en caso de que la persona con la que estuviste notifique que ha dado un positivo por coronavirus.

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De este modo podrás saber si has estado cerca de una persona que ha dado positivo por COVID-19 aunque no sepas quién es ni la conozcas: estas apps son capaces de avisarte si has estado cerca de un positivo en el trabajo, en la cola del banco o en la terraza de un bar.

El problema es que todavía es difícil discernir si estas herramientas digitales serán verdaderamente efectivas para combatir la pandemia.

Los números de descargas o positivos comunicados no bastan

La app de rastreo de Alemania.La app de rastreo de Alemania.
La app de rastreo de Alemania.

REUTERS/Hannibal Hanschke

Muchos titulares han detallado que este tipo de apps solo conseguirían frenar la transmisión si son utilizadas por el 60% de la población de un país. Un artículo en Technology Review, la revista del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), hablaba con los investigadores del paper del que salía este dato, quienes aclaraban que incluso con el uso de un 10% o de un 20% de la población ya se ayudaría no a erradicar, pero sí a frenar los contagios.

Por este motivo, uno de los datos en los que los expertos se fijan para determinar si una aplicación de rastreo de contactos será más o menos eficaz combatiendo al COVID-19 es su número de descargas. A finales de agosto, en Alemania la app se la habían descargado 17 millones de ciudadanos. Sin embargo, muchos críticos adujeron que el número era insuficiente.

En España, RadarCOVID ha sido descargada cerca de 3 millones y medio de veces de las plataformas oficiales de Apple y Google: la App Store o la Play Store.

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Ahora, un nuevo informe de AlgorithmWatch cuestiona el número de descargas o el número de positivos detectados en estas plataformas como indicador de eficacia. AlgorithmWatch es un 'observatorio' del algoritmo; una asociación europea de expertos que estudian el alcance social de la inteligencia artificial o de todos los sistemas tecnológicos que ayudan a la adopción automática de decisiones.

El informe en cuestión es, en realidad, el avance de una investigación más exhaustiva que se publicará el próximo mes de octubre. Este avance lleva el título de 'Sistemas de toma automatizada de decisiones en la pandemia del COVID-19: una perspectiva europea', y realiza un análisis junto a varios expertos sobre cómo la crisis sanitaria ha impulsado la adopción de soluciones tecnológicas —desde apps de rastreo de contactos a cámaras termales— para tratar de facilitar la vida en la nueva normalidad.

La privacidad, una de las claves en el dilema

App de rastreo de Italia.App de rastreo de Italia.
App de rastreo de Italia.
REUTERS

AlgorithmWatch se detiene en recordar la disparidad de criterios que hubo en toda Europa cuando se comenzó a desarrollar la tecnología para rastrear contactos. Una de las primeras apps que llamaron la atención a nivel internacional sobre cómo afrontar el problema de la transmisión comunitaria de COVID-19 y frenar los asintomáticos fue la que desarrolló el Gobierno de Singapur, TraceTogether.

Muchos países trataron de emular lo antes posible esta experiencia, a pesar de que sus desarrolladores venían advirtiendo desde hace tiempo que dicha app no sustituye, en ningún caso, los esfuerzos que los Ejecutivos tienen que hacer en Vigilancia Epidemiológica. Las apps de rastreo son un complemento, no un sustituto.

"Países como Francia, Reino Unido y Alemania intentaron desarrollar apps con soluciones Bluetooth 'centralizadas', mientras que Italia, Suiza, Dinamarca, Estonia (y, al final, también Alemania) optaron por soluciones 'descentralizadas'". El documento rememora los momentos más difíciles del desarrollo de esta tecnología: antes de que Apple y Google monopolizaran la discusión pública zanjando que sus sistemas operativos iOS y Android serían compatibles con las apps que utilizasen su tecnología, investigadores de todo el continente se dividieron en estos dos bandos.

Los que defendían una gestión centralizada planteaban que los datos que se generaran cuando dos teléfonos móviles entrasen en 'contacto' tendrían que alojarse en un servidor centralizado de la Administración. Quienes abogaron por una gestión descentralizada defendían que solo se alojara en el servidor los datos de los móviles cuyo usuario había confirmado ser un positivo por COVID-19.

Del rastreo de contactos a la "notificación de exposiciones"

Así es la app de rastreo de contactos en España.Así es la app de rastreo de contactos en España.
Así es la app de rastreo de contactos en España.
Business Insider España

Pero más allá de esta discusión —que vencieron los que defendían la gestión descentralizada, ya que así es como funciona el protocolo de Apple y Google—, otros matices se perdieron.

Algunos países desarrollaron apps de rastreo de contactos que utilizaban incluso el GPS de los móviles para ubicar sus usuarios. Incluso datos de localización, gracias al rastreo de los pagos en tarjetas de crédito, o extracciones de dinero de cajeros automáticos. Estas soluciones se consideraron muy invasivas con la privacidad de los usuarios. Amnistía Internacional denunció que las apps de rastreo de países como Noruega, Baréin o Kuwait eran en realidad herramientas de vigilancia.

Con una app que anonimiza a sus usuarios para preservar su privacidad y que impide de facto que las administraciones y las autoridades sanitarias puedan 'rastrear' a una persona por su estado de salud, no tiene demasiado sentido referirse a estas plataformas digitales como apps de rastreo.

Por esta razón, Apple y Google y todas las apps nacionales autorizadas por estas dos tecnológicas no son en realidad aplicaciones de rastreo: son apps de notificación de exposiciones [al coronavirus].

No hay forma de comprobar si las aplicaciones funcionan o no

La vicepresidenta económica, Nadia CalviñoLa vicepresidenta económica, Nadia Calviño
La vicepresidenta económica, Nadia Calviño
Reuters

El informe de AlgorithmWach también cita una investigación de la BBC y un estudio de académicos irlandeses.

La primera es un artículo publicado en julio en el que dos periodistas ya vaticinaban que en ninguna de las apps de rastreo lanzadas hasta la fecha había detallado si los usuarios estaban comunicando de forma efectiva sus positivos.

En España de momento solo han trascendido los datos de descargas. No se tienen todavía estadísticas de cuántos códigos para comunicar el positivo en la plataforma se han transferido. Fuentes de la Junta de Andalucía detallan a Business Insider España que se está trabajando en ella. Sin embargo, tampoco se puede comparar, al menos de momento, ese número con el número total de positivos confirmados en la app.

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En otras palabras: no se sabe cuántos códigos para confirmar positivo en RadarCOVID se han entregado y no se sabe cuántos de esos códigos se han activado. El porcentaje que dictaminaría la eficacia en cuanto a los usuarios utilizando la app no se puede calcular.

La cosa empeora a tenor de lo que determina también la investigación irlandesa que cita AlgorithmWatch: los investigadores probaron las apps alemana, italiana y suiza en un tranvía de Dublín. Mientras que la alemana y la suiza no registró notificaciones de exposición —a pesar de que en el tranvía no se respetaron las distancias de seguridad—, la italiana tuvo una ratio de falsos positivos del 50%.

Esta es la razón por la que AlgorithmWatch concluye su informe preguntándose qué datos necesitarán estos sistemas para ayudar al rastreo de contactos... si es que de alguna forma pueden.

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