Las gotas de lluvia de otros planetas podrían ser la clave para la búsqueda de vida más allá del Sistema Solar

Representación de la lluvia en otro planeta.
Representación de la lluvia en otro planeta.

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  • Un nuevo estudio de la Universidad de Harvard (Estados Unidos) ha detallado que cualquier planeta habitable está destinado a tener lluvia.
  • Que las gotas logren o no llegar a la superficie podría ayudar a acotar aún más la búsqueda de vida en planetas fuera del sistema solar; esto depende del tamaño de las gotas, su composición, la velocidad a la que caen y qué sucede si logran sobrevivir a la caída.
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Encontrar otro planeta que pueda sustentar la vida humana es como buscar una aguja en un pajar; sin embargo, la lluvia debería servir como un imán para detectar a los candidatos más probables.

Un nuevo estudio realizado por investigadores de la Universidad de Harvard (Estados Unidos) ha asegurado que las gotas de lluvia son un denominador común en diferentes entornos planetarios; incluso cuando se compara la Tierra con Júpiter, la lluvia es notablemente similar.

Intentar estudiar todo el ciclo del agua de un planeta es una tarea complicada, pero estudiar las gotas de lluvia es mucho más sencillo. El primer paso consiste, simplemente, en averiguar si las gotas de lluvia se evaporan o no antes de llegar a la superficie o si sobreviven al viaje desde las nubes.

"Si podemos entender cómo se comportan las gotas de lluvia individuales, podemos representar mejor la lluvia en modelos climáticos complejos", ha explicado Robit Wordsworth, autor principal del artículo, publicado en el Journal of Geophysical Research.

El tamaño importa

Al tratar de determinar si una gota de lluvia alcanza o no la superficie de un planeta, el tamaño de las gotas es importante. Si es demasiado grande, la gota se desmoronará, independientemente de si está compuesta de agua, metano o incluso hierro líquido, como se ve en el exoplaneta denominado WASP-76b.

Ilustración del novelista gráfico suizo Frederik Peeters sobre la frontera entre día y noche en el exoplaneta WASP-76b.
Ilustración del novelista gráfico suizo Frederik Peeters sobre la frontera entre día y noche en el exoplaneta WASP-76b.

Frederik Peeters

Si la gota es demasiado pequeña, se evaporará antes de que pueda aterrizar.

Lluvia en diferentes planetas:

PlanetaTipo de lluvia
VenusÁcido sulfúrico
NeptunoDiamantes
TitánMetano
HD 189733bVidrio
OGLE TR 56bHierro

La zona de "ricitos de oro" del tamaño de las gotas de lluvia

Los investigadores de la Universidad de Harvard cercaron a 3 los aspectos de una gota de lluvia para determinar cuál sería el tamaño "perfecto" –la zona "ricitos de oro", que es habitable–, para averiguar si la lluvia llega o no a la superficie.

Esto incluye la forma de las gotas, cómo caen y qué sucede cuando se evaporan.

Todas las gotas de lluvia comienzan de la misma manera, independientemente del material del que estén compuestas. Si bien muchos de nosotros imaginamos la lluvia en forma de lágrima, las gotas de lluvia son en realidad esféricas cuando son pequeñas; a medida que crecen, se aplastan más, como la masa de una pizza.

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La forma es importante, ya que determina la velocidad a la que caen las gotas. Además, esta puede variar según la gravedad y el espesor del aire circundante.

En cuanto a la evaporación, las cosas se complican un poco, porque existen más variables involucradas, como las condiciones atmosféricas, la presión, la temperatura, la humedad relativa y otros factores.

Al usar las 3 propiedades de las gotas, el estudio ha determinado que solo hay una fracción muy pequeña de los posibles tamaños de las gotas de lluvia que pueden alcanzar la superficie.

"Podemos utilizar este comportamiento para guiarnos, mientras modelamos los ciclos de nubes en exoplanetas", ha añadido Kaitlyn Loftus, autora principal del artículo.

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