Una misteriosa ráfaga de radio del espacio profundo que se repite cada 157 días acaba de volver a activarse: emite tanta energía como el Sol en 80 años

Ráfaga de radio FRB 121102.
Rogelio Bernal Andreo (DeepSkyColors.com)
  • A principios de este año, los astrónomos anunciaron un descubrimiento: una rápida ráfaga de radio llamada FRB 121102 se estaba repitiendo en un ciclo distinguible.
  • Y, aunque los expertos dieron con la periodicidad de la FRB 121102, puede no ser exacta.
  • La ráfaga de radio FRB 121102 es una de las dos que después de ser descubiertas se han vuelto a repetir pero en la mayoría de los casos estas señales son un fenómeno único e irrepetible así que descubrir su origen es muy difícil.
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Desde el año 2007 hay un tipo de señales provenientes del espacio que han llamado la atención de los astrónomos.

Desde la Tierra se perciben como ráfagas de radio muy breves —de un milisegundo— y débiles, según El País.

Sin embargo, ese milisegundo de brillo basta para que emitan tanta energía como el Sol en 80 años.

Y, aunque todavía no se sabe qué tipo de objetos producen las FRB (ráfagas rápidas de radio, por sus siglas en inglés), existes varias hipótesis.

Pero a principios de este año, los astrónomos anunciaron un descubrimiento: una rápida ráfaga de radio llamada FRB 121102 se estaba repitiendo en un ciclo distinguible, según Science Alert.

Hasta el momento se han descubierto 85 de estas señales pero solo se ha localizado con precisión la FRB 121102, lo que permite conocer su galaxia de origen.

Además, la ráfaga de radio FRB 121102 es una de las 2 que después de ser descubiertas se han vuelto a repetir: en la mayoría de los casos las ráfagas son un fenómeno único e irrepetible así que descubrir su origen es muy difícil.

Los astrónomos observaron que por 67 días las señales estuvieron en silencio pero después, durante 90 días, volvieron a emitir repetidas ráfagas de radio de milisegundos. El ciclo completo de 157 días todavía se repite.

La ráfaga de radio FRB 121102 es la más activa descubierta hasta ahora, ya que ha emitido repetidas señales varias veces desde su descubrimiento en 2012, según Science Alert.

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Sin embargo, su ciclo fue descubierto recientemente por el astrónomo Kaustubh Rajwade, de la Universidad de Manchester, y su equipo.

Gracias a que emite repetidas ráfagas de radio de milisegundos, los astrónomos pudieron observar su actividad y rastrearla hasta una galaxia fuente.

De hecho, fue la primera ráfaga de radio rápida que se localizó. Concretamente, se asoció a una región de formación de estrellas en una galaxia enana a 3.000 millones de años luz de distancia.

Pero el hecho de haber dado con la periodicidad de la actividad de la FRB 121102 —tras observaciones durante 5 años— puede ayudar a conocer más acerca de las ráfagas rápidas de radio.

Por ejemplo, se conoce que los binarios de rayos X de alta masa en la Vía Láctea — que son aquellos que contienen estrellas de neutrones— pueden tener períodos orbitales de hasta cientos de días.

No obstante, hay algunos tipos de sistemas binarios con períodos mucho más cortos.

En este sentido, podrían ser descartados para la FRB 121102.

Los cálculos de la periodicidad de la FRB 121102 pueden no ser exactos

Un equipo dirigido por Marilyn Cruces del Instituto Max Planck de Radio Astronomía detectó 36 estallidos de FRB 121102 entre septiembre de 2017 y junio de 2020, según Science Alert

Combinados con los datos de la investigación de Rajwade, el equipo concluyó una periodicidad de 161 días.

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Sin embargo, otro equipo, dirigido por Pei Wang del Observatorio Astronómico Nacional de China (FAST) no detectó ninguna explosión entre mediados de marzo y finales de julio del mismo año.

Pero el 17 de agosto, encontró al menos 12 ráfagas del FRB 121102.

"Combinamos las ráfagas recogidas en Rajwade et al. (2020) y Cruces et al. (2020) con estas recién detectadas por FAST en 2019 y 2020, y obtenemos un nuevo período de mejor ajuste de 156,1 días", han explicado los astrónomos.

Así, según los cálculos del equipo de Wang, la fase activa debe terminar entre el 31 de agosto y el 9 de septiembre de 2020.

En este sentido, si FRB 121102 continúa mostrando actividad más allá de estas fechas, podría significar que la periodicidad no es real o que ha evolucionado de alguna manera, según los expertos.

Los científicos localizan por primera vez una FRB que no se ha repetido

Recientemente la revista Science publicó el trabajo de un equipo internacional de científicos que ha localizado por primera vez una FRB que no se ha repetido, según ha recogido El País.

Así, encontraron que la ráfaga había surgido de las afueras de una galaxia del tamaño de la Vía Láctea a 3.600 millones de años luz de distancia de la Tierra.

La galaxia desde la que había llegado la primera ráfaga de origen conocido era pequeña y en ella estaban naciendo una gran cantidad de estrellas.

Y, aunque los astrónomos creían que esta actividad podría estar detrás del fenómeno, ahora ya saben que la galaxia de esta FRB es 1.000 veces más masiva y en ella apenas se forman nuevos astros.

“Esto quiere decir que las FRB pueden proceder de un amplio rango de galaxias y entornos. No parece que sean necesarias unas condiciones especiales para que se produzcan”, ha explicado el investigador del CSIRO australiano Keith Bannister, quien creó el sistema para localizar estos pulsos extremadamente breves y pudo averiguar el origen de la FRB180924.

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