Todo lo que debes saber sobre el aducanumab, el medicamento pionero contra el alzhéimer que divide a la comunidad científica

Un médico repasa el examen cerebral de un paciente

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  • Recientemente, la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés) de Estados Unidos ha retrasado tres meses la revisión de aprobación del fármaco aducanumab. 
  • El medicamento ha estado sometido a un gran escrutinio, puesto que podría cambiar la terapia contra el alzhéimer. 
  • Las posiciones contrarias en torno a los resultados presentados avivan una polémica que comienza hace dos años. 
  • El doctor Armando Cuesta explica a Business Insider España lo que significa el retraso, las perspectivas para Biogen y por qué este debate es importante para la enfermedad de Alzheimer.
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Recientemente, la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés) de Estados Unidos ha retrasado tres meses la revisión de aprobación del fármaco aducanumab, aumentando la polémica que rodea al fármaco desde que comenzó su trayecto hasta la posible futura comercialización. 

Aducanumab, desarrollado por la compañía Biogen, busca frenar el deterioro cognitivo provocado por la enfermedad de Alzheimer. Es un anticuerpo monoclonal que reduce las placas de amiloide que se acumulan en estos pacientes y que se relaciona con este deterioro. 

Ahora mismo, los fármacos aprobados contra el alzhéimer solo tratan los síntomas, por lo que el medicamento de Biogen podría ser el primero en tratar la enfermedad. 

En 2019, los ensayos de fase 3 se paralizaron por algunas estimaciones que señalaron que fracasarían. Sin embargo, Biogen revisó los datos de nuevo y concluyó que un grupo de pacientes sí se había beneficiado del fármaco y volvió a avanzar con los ensayos.

El aducanumab recibió una revisión temprana positiva de la FDA el pasado noviembre, pero un panel de asesores externos se ha posicionado en contra de los resultados de los ensayos y del análisis presentado por Biogen. 

Business Insider España ha hablado con el médico e inversor Armando Cuesta para entender qué va a pasar con la aprobación del fármaco y qué significa el debate para la enfermedad de Alzheimer. 

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El doctor Armando Cuesta es Licenciado en Medicina y Cirugía por la Universidad Complutense de Madrid y posdoctorado de la Escuela Icahn de Medicina en Monte Sinaí (Nueva York, Estados Unidos). Ha ejercido como médico en diferentes hospitales españoles (Gregorio Marañón de Madrid) y estadounidenses. Tiene experiencia en la industria de las ciencias de la vida en el desarrollo de ensayos clínicos en Estados Unidos y es fundador del primer fondo de inversión de empresas cotizadas del sector con un patrimonio cercano a los 50 millones de dólares. 

Armando Cuesta, gestor de Abante BiotechArmando Cuesta, gestor de Abante Biotech
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"A pesar de una alta tasa de fracasos, la cartera de la enfermedad de Alzheimer sigue siendo muy activa, con más de 100 fármacos en desarrollo", señala el médico. 

"En nuestros estudios, hemos comprobado que la probabilidad de aprobación de un medicamento en la enfermedad de Alzheimer de fase III es del 17%, en comparación con una tasa de éxito del 50% en el espacio neurológico general", explica. 

En ese sentido, Cuesta asegura que "es necesario que aparezcan medicamentos modificadores de la enfermedad que sean capaces de mejorar los resultados clínicos (frenar la demencia) y prolongar la supervivencia de estos pacientes".

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El médico recuerda que "China otorgó una aprobación condicional para GV-971, un oligosacárido derivado de las algas, que representaría el primer fármaco novedoso aprobado para la enfermedad de Alzheimer en casi dos décadas y que podría servir para modificar la enfermedad".

El fármaco de Biogen es también un modificador de la enfermedad, pero el doctor Cuesta repasa la trayectoria de la compañía para señalar las principales polémicas. 

Los datos de Biogen han sido controvertidos desde el principio 

"En 2015, Biogen lanzó dos estudios de fase III: los estudios ENGAGE y EMERGE, que estaban diseñados para evaluar la seguridad del medicamento, pero sobre todo su posible eficacia en ralentizar el deterioro cognitivo", señala. 

En marzo de 2019, se decidió finalizar el estudio ENGAGE, ya que un análisis de un comité independiente determinó que era poco probable que el medicamento fuera eficaz. 

Sin embargo, Biogen resucitó el fármaco, tal y como explicó en una conferencia en diciembre de 2019, ya que los datos señalaban que: 

  • En EMERGE, la dosis alta de aducanumab reducía el deterioro cognitivo en resultados primarios y secundarios.
  • En ENGAGE, aducanumab no reducía este deterioro clínico, si bien sí lo hacía en una muestra de estos pacientes.

"Biogen justificaba la heterogeneidad de los resultados debido a varias enmiendas que se hicieron a los protocolos de ENGAGE (que comenzó antes que EMERGE) por la cual los pacientes de ENGAGE recibieron una dosis media inferior que en EMERGE y esto justificaba, según la empresa, la falta de eficacia clínica en los primeros frente a los últimos", explica Cuesta.

Sin embargo, el inversor asegura que "la magnitud del efecto en términos clínicos era minúscula". Cuesta recuerda que la votación del panel independiente que revisó los datos en noviembre de 2020 votó casi de forma unánime para rechazar el fármaco. 

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"El último acontecimiento ha sido el retraso de 3 meses para revisar los datos de la posible aprobación del medicamento que Biogen ha suministrado a la Agencia", señala. 

"¿Qué datos adicionales son estos? La empresa no lo ha hecho público, pero solo hay un estudio en curso de aducanumab (el estudio Embark) por lo que los nuevos datos podrían provenir de ahí", reflexiona. 

Cuesta cree que no hay suficiente evidencia para apoyar el fármaco y que la Agencia está sometida a una enorme presión 

Con respecto al medicamento, el médico lo tiene claro: "No se conoce bien la fisiopatología de la enfermedad y la teoría de la placa de amiloide como génesis fundamental es errada, y por ende, los medicamentos que tienen por objeto atacar estas placas tienen un impacto clínico en lo que a frenar el deterioro cognitivo se refiere, en el mejor de los casos, mínima". 

Sin embargo, la Agencia "está sometida a una presión muy importante por aprobar un medicamento para una enfermedad muy debilitante y muy prevalente". 

Al fin y al cabo, la enfermedad de Alzheimer es la causa más común de demencia y se estima que actualmente hay más de 70 millones de personas con la enfermedad en el mundo entero, con una proyección de más de 100 millones para el año 2027.

Cuesta también aborda el lado más politizado de la polémica: "El director de la Oficina de Neurociencia de la FDA, Billy Dunn, es conocido por ser partidario de la aprobación de aducanumab, lo que ha llevado a varios grupos de lobby americanos (Public Citizen) a denunciar connivencias con Biogen". 

El médico señala que aprobar el fármaco cuando el panel de expertos se ha pronunciado en contra de los datos socavaría la credibilidad de la FDA. 

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Es probable que "dada la dificultad de la decisión, por las tremendas presiones que hay, Janet Woodcock, comisaria temporal de la FDA, haya decidido aplazarlo hasta la designación oficial permanente (anunciada por Biden para mayo)". 

"Si se emplearan los datos de EMBARK para aprobar el medicamento en tres meses, estos datos son extremadamente sesgados por la tipología de estudio donde provienen", concluye. 

El retraso también podría dar la oportunidad a la compañía de seguir presionando a la FDA 

Business Insider ha preguntado a varios analistas estadounidenses y han señalado un punto que podría jugar a favor de Biogen: los retrasos de las decisiones suelen conducir a aprobaciones. 

"Basándonos en nuestros análisis de datos anteriores de las decisiones de la FDA, las prórrogas pueden llevar comúnmente a la aprobación de la FDA mientras trabajan en los detalles finales", escribe Michael Yee, analista de Jefferies. 

"La FDA sigue trabajando con Biogen. Podrían haberlo rechazado ya, pero no lo hicieron", concluye. 

El analista de Baird, Brian Skorney, señala que los datos no respaldan la aprobación. "Es inverosímil, en nuestra opinión, que este estudio no controlado pueda abordar cualquiera de las preocupaciones planteadas", dice también sobre los supuestos nuevos datos aportados por la compañía de su ensayo Embark. 

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Sin embargo, asegura que la prórroga permite a Biogen comprar "tiempo adicional para aumentar la presión de los grupos de defensa sobre la agencia y operar entre bastidores, en contraposición a la visibilidad de un comité consultivo público"

En noviembre, la Agencia Europea de Medicamentos (EMA) confirmó que había aceptado para revisión la solicitud de autorización de comercialización de aducanumab, por lo que es probable que Europa esté pendiente de la decisión que tome la FDA. 

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