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El aire acondicionado propaga el coronavirus en gimnasios, tiendas y restaurantes: mito o realidad

¿El aire acondicionado propaga el coronavirus en gimnasios, tiendas y restaurantes? Los expertos opinan.

  • Después de que una investigación encontrara que el aire acondicionado expulsaba gotas por un restaurante en China, infectando a 3 familias, la gente empezó a preguntarse si el aire acondicionado podía propagar la infección. 

  • Los expertos dicen que en los edificios comerciales, los sistemas de ventilación deben usar el aire exterior si pueden.

  • La asociación de la industria de la calefacción, ventilación y aire acondicionado REHVA dijo a sus ingenieros que dejaran de recircular el aire en los edificios donde había habido un brote de COVID-19, la enfermedad causada por el coronavirus.

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Los meteorólogos dicen que el calor será abrasador este verano, y algunos expertos se preguntan qué significa esto para los negocios comerciales que contemplan la reapertura.

Los gimnasios de todo el mundo han esbozado una serie de medidas para hacer sus espacios más seguros. Gold's Gym sugirió espaciar las cintas de correr más separadas, Anytime Fitness colocará marcadores en el suelo para que la gente se mantenga alejada, y el presidente ejecutivo de Equinox, Harvey Spevak, dijo que a pesar de que aún tienen pensado abrir, seguramente pedirán a la gente que reserve cita para ir a sus establecimientos y así poder limitar su capacidad. 

Un estudio publicado a principios de abril, ha planteado serias dudas sobre si los establecimientos deberían poner o no el aire acondicionado.

Según el informe, 9 personas se infectaron de coronavirus a mediados de enero después de cenar en mesas vecinas del mismo restaurante en Guangzhou, China. Los investigadores concluyeron que uno de los comensales tenía un caso asintomático, y la máquina de aire acondicionado esparció sus gotas virales por la habitación.

¿Deberían los gimnasios abandonar sus aires acondicionados?
Reuters

La investigación provocó diferentes respuestas de los consejos que asesoran a la industria del aire acondicionado.

Leer más: Un estudio detecta coronavirus en pequeñas gotas en el aire de 2 hospitales de Wuhan lo que podría apuntar a la necesidad de protegerse en espacios concurridos y poco ventilados

La ASHRAE dijo a los locales de EEUU que no apagaran en verano las máquinas de aire acondicionado: "Los espacios no acondicionados pueden causar estrés térmico a las personas y puede ser peligroso. Además, puede hacer que se disminuya la resistencia a la infección".

Su contraparte europea —REHVA— opina todo lo contrario: pidieron a los ingenieros que dejaran de recircular el aire en los edificios donde había habido un brote de COVID-19. 

Según los científicos que estudian la ventilación, ambas perspectivas son válidas. Esto es lo que los dueños de negocios deberían tener en cuenta a la hora de abrir sus locales:

Mantén las ventanas abiertas, o usa una máquina de climatización que traiga el aire del exterior

En un estudio reciente, investigadores de la Universidad de Oregón y de la Universidad de California, Davis, se unieron para estudiar cómo limitar la propagación del nuevo coronavirus en los entornos edificados. Concluyeron, al igual que REHVA, que la forma más segura de ventilar un espacio es abrir una ventana.

"Las gotas que pueden tener virus siguen al aire muy fácilmente, por lo que saldrán por la ventana", dijo Ana Rule, profesora adjunta del departamento de Salud Ambiental e Ingeniería de la Escuela de Salud Pública Bloomberg de Johns Hopkins.

Qingyan Chen, un profesor de ingeniería mecánica de la Universidad de Purdue, está de acuerdo. Donde no sea posible llevar a cabo esta recomendación,  lo mejor es que se suministre aire del exterior a través de sus sistemas de ventilación, que se filtra antes de ser introducido en el edificio — en lugar de recircular el aire existente dentro del mismo.

Abre una ventana.
flickr/Angelo DeSantis

Ese aire existente podría ser portador de enfermedades, especialmente dada la alta proporción de propagadores asintomáticos del coronavirus.  

Una empresa ha tomado la medida de precaución de cerrar los espacios públicos que están equipados con aire acondicionado.

Ya el 13 de marzo, Alex Kalajian, director de operaciones del Grupo Residencial Solstice, escribió en un comunicado a más de 80 edificios de apartamentos de Nueva York que él dirige, que deberían cerrar todos los espacios equipados con aire acondicionado centralizado. Eso incluye saunas, piscinas, gimnasios y centros de conferencias.

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Kalajian, un higienista industrial cualificado, dijo a Business Insider que está de acuerdo en que es una medida drástica, pero su preocupación es que, en la mayoría de los edificios, las rejillas de ventilación de retorno de las habitaciones de servicio están situadas en el sótano. 

"Miré los estudios revisados por pares de lo que ocurrió durante el brote inicial del virus del SARS en 2003, y estos señalaron la posible propagación del virus a través de los sistemas de calefacción, ventilación y aire acondicionado y las tuberías de las chimeneas", dijo Kalajian.

La ventilación es clave cuando hay un virus persistente, pero no puede enfriarse demasiado


China Photos/Getty Images
China Photos/Getty Images

Sin embargo, hay fundamento para la idea de que el aire acondicionado es útil durante una pandemia, como dijo la junta directiva de ASHRAE de EEUU.

El sobrecalentamiento puede ser peligroso para las personas expuestas a un virus virulento.

Es más, un estudio de 2019 encontró que incluso una pequeña cantidad de ventilación adecuada en un edificio tuvo el mismo efecto que vacunar del 50% al 60% de las personas en el edificio contra la gripe. La ventilación adecuada reduce la posibilidad de infectarse a través de gotas de la enfermedad o de las enfermedades transmitidas por el aire que pueden existir en una habitación no ventilada durante mucho tiempo. Esto hace que abrir una ventana sea una forma rápida y fácil de controlar la propagación de la enfermedad.

Sin embargo, es importante mantener los edificios unos grados más calientes de lo normal.

Las investigaciones sugieren que el virus no dura tanto tiempo en temperaturas más altas. La regla recomienda mantener el termostato entre 21 y 24 grados.

Algunos expertos piden que no te preocupes por la climatización y que te concentres en mantener la distancia social

Las personas se paran en las marcas manteniendo una distancia segura, mientras compran comida para romper el ayuno, ya que el mes de ayuno musulmán del Ramadán comienza en Lahore, Pakistán, el 25 de abril de 2020.
Mohsin Raza/Reuters

Algunos sanitarios, incluyendo el Departamento de Salud de la ciudad de Nueva York, dicen que el riesgo de propagación viral a través de las unidades de acondicionamiento de aire es bajo. 

En espacios públicos con aire acondicionado como las tiendas de comestibles, lo mejor y lo único que se puede hacer es mantenerse alejado.

"Si no tienes control sobre el aire acondicionado, asume que la persona que está cerca de ti está enferma", dijo Rule. "Mantente alejado de esa persona. Lávate las manos cada vez que toques una superficie, no te toques la cara".

La epidemióloga Meghan May, profesora del Colegio de Medicina Osteopática de la Universidad de Nueva Inglaterra, dijo que mantener las distancias físicas es una consideración mucho más importante que preocuparse por la ventilación.

"Aún no estoy convencida de que sea una preocupación", dijo May a Business Insider. "Pero si lo es, diría que el aire acondicionado es la menor de tus preocupaciones en el transporte público o en los apartamentos".

William Bahnfleth, director de ambiente interior de la Universidad Estatal de Pennsylvania, estuvo de acuerdo.

"El control de infecciones no suele tener una bala de plata", dijo Bahnfleth a Air Conditioning, Heating & Refrigeration News.

"Cosas como la higiene, tener cuidado si te tocas la cara, si le das la mano a la gente, si te lavas las manos con frecuencia, son tan importantes como hacer lo correcto con el aire acondicionado".

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