Por qué China ha cambiado de opinión acerca de las armas nucleares y está aumentando su arsenal a un ritmo "acelerado"

Misiles balísticos intercontinentales DF-41 chinos en un desfile militar en Pekín el 1 de octubre de 2019.
Misiles balísticos intercontinentales DF-41 chinos en un desfile militar en Pekín el 1 de octubre de 2019.

Liu Bin/Xinhua via Getty

  • La rápida expansión militar de China en los últimos años ha alarmado a otros países.
  • Su arsenal nuclear es considerablemente menor al de Estados Unidos, pero las autoridades estadounidenses advierten de su crecimiento.
  • Los expertos aseguran que Pekín quiere poseer suficiente capacidad nuclear para sobrevivir y responder ante un hipotético ataque.
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El informe anual del departamento de Defensa de Estados Unidos sobre la capacidad militar de China, publicado el pasado mes de noviembre, ha vuelto a ilustrar el impresionante ritmo y capacidad de la modernización militar convencional de China.

El documento de este año subraya también una serie de hechos que podrían suponer una amenaza mayor para Estados Unidos que las fuerzas armadas convencionales chinas, como "la expansión a gran escala de sus fuerzas nucleares".

Esa expansión está perfectamente documentada. El informe del Pentágono del año 2020 decía que el arsenal de cabezas nucleares de Pekín, al menos, se doblaría para el final de esta década.

Pero el informe de este año incluye un mensaje aún más importante: China "ha acelerado su expansión nuclear" y está "excediendo el ritmo y la capacidad que el departamento de Defensa había previsto en 2020", según el Pentágono. 

Este mismo mes, un oficial chino encargado del control de armas ha negado estas conclusiones de Estados Unidos, pero el trabajo de Pekín sigue viéndose como problemático. También sirve para recordar lo pequeño que era y es el arsenal nuclear de China en comparación con otras grandes potencias, y muestra su drástico cambio de opinión sobre las armas nucleares en lo últimos años.

Un arsenal menor

Trabajadores y técnicos en la base de pruebas nucleares de Lop Nur, en Xinjiang, celebran la primera explosión de una bomba nuclear china el 16 de octubre de 1964.
Trabajadores y técnicos en la base de pruebas nucleares de Lop Nur, en Xinjiang, celebran la primera explosión de una bomba nuclear china el 16 de octubre de 1964.

Pictures From History/Universal Images Group via Getty Images

El Pentágono estima que el arsenal de ojivas nucleares de China "apenas supera las 200", aunque otros opinan que asciende hasta las 350.

En comparación, se estima que Estados Unidos y Rusia tienen 5.550 y 6.225 cabezas nucleares, respectivamente, aunque ambos países acordaron poner límites a cuántas pueden ser desplegadas. 

La estimación china más baja no es mucho mayor a la de otras potencias nucleares. Se cree que Reino Unido posee 225 ojivas, Francia 290, India 156 y Pakistán 165. Se calcula también que Israel y Corea del Norte tienen un arsenal de cabezas nucleares que oscila entre varias docenas y algunos cientos.

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La baja capacidad nuclear china es un legado de la dinámica sino-soviética de la Guerra Fría.

Al principio, China recibió una amplia ayuda de la Unión Soviética para desarrollar su armamento nuclear, pero la ruptura de las relaciones entre ambas potencias a finales de los años 50' dejó a China por su cuenta. Pekín detonó su primera arma nuclear en 1964 y su primera arma termonuclear en 1967.

Mientras otros países desarrollaron múltiples sistemas de lanzamiento —la tríada de las armas nucleares de aire-tierra-mar—, Pekín tuvo problemas para iniciarlo, y el alto coste de estas armas limitó aún más el número que China podía fabricar, por entonces era uno de los países más pobres del mundo.

Además, la necesidad de modernizar su ejército ante amenazas convencionales más inmediatas limitó los recursos que China podía destinar a las armas nucleares. China también adoptó una política de "no primer uso", que esencialmente descarta su uso como arma ofensiva.

"Dados los limitados recursos de defensa, los chinos se centraron principalmente en las fuerzas convencionales y en la modernización de una pequeña fuerza nuclear disuasoria", cuenta a Business Insider Timothy Heath, investigador principal de asuntos internacionales y de defensa en el think tank de RAND Corporation.

Construcción nuclear

Uno de los supuestos más de 100 silos de misiles balísticos intercontinentales en construcción cerca de Yumen, en la provincia china de Gansu.
Uno de los supuestos más de 100 silos de misiles balísticos intercontinentales en construcción cerca de Yumen, en la provincia china de Gansu.

Planet Labs/Center for Nonproliferation Studies at MIIS

Con el fin de la Guerra Fría, la percepción de amenaza de China cambió. Los soviéticos desaparecieron, mientras que Estados Unidos se convirtió en algo parecido a un socio.

Esos cambios en los año 90' y a principios de la década de los 2000' permitieron a China convertirse en la segunda mayor economía del mundo, lo que en consecuencia ha posibilitado su enorme esfuerzo de modernización militar. China se centró primordialmente en sus capacidades convencionales, pero ese afán se ha expandido.

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"Hay mucho más dinero disponible para comprar lujosos elementos, como aviones furtivos, portaaviones y un arsenal nuclear mayor", dice Heath.

El Pentágono asegura que China aspira a tener desplegadas 700 ojivas nucleares para el año 2027 y al menos 1.000 para el 2030. De acuerdo con el informe, China está construyendo "reactores nucleares rápidos e instalaciones de reprocesamiento" que incrementarán su capacidad de producir plutonio y apoyar esta expansión.

China también está ampliando y modernizando todos los pilares de su tríada nuclear.

Un submarino Tipo 094A clase Jin cerca de Qingdao en la provincia de Shandong el 23 de abril de 2019.
Un submarino Tipo 094A clase Jin cerca de Qingdao en la provincia de Shandong el 23 de abril de 2019.

MARK SCHIEFELBEIN/AFP via Getty Images

Está construyendo más silos subterráneos e incrementando su arsenal de ICBM (misil balístico intercontinental, por sus siglas en inglés), estimado actualmente en alrededor de 100. En 2020, China desplegaba alrededor de 250 misiles balísticos, superando el número total lanzado en 2018 y 2019.

Las autoridades chinas también están implementando una postura de advertencia de lanzamiento llamada "aviso de contraataque temprano" que se basa en grandes radares terrestres y satélites de alerta temprana geoestacionados, de los que al menos uno de ellos ya está en órbita.

La armada china está añadiendo más submarinos nucleares con alcance intercontinental Tipo 094 clase Jin. Los submarinos Tipo 094 están armados con misiles balísticos JL-2, cuyo alcance requiere que los submarinos operen alrededor de Hawái para poder alcanzar el territorio continental de Estados Unidos.

Sin embargo, de acuerdo con el Pentágono, China está trabajando en un nuevo submarino, el Tipo 096, que compaginaría con un nuevo misil, el JL-3, que podría alcanzar el territorio principal estadounidense desde aguas chinas.

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Las fuerzas aéreas chinas han adoptado el H-6N, la última versión de su bombardero estratégico H-6. Esta nueva variante puede llevar a cabo repostaje aéreo, lo que extiende su alcance, y lleva consigo misiles balísticos aéreos. El año pasado, un H-6N fue visto llevando lo que se creyó que eran misiles hipersónicos. 

Disuasión

Un ICBM Minuteman III desarmado se lanza durante una prueba en la base aérea de Vandenberg en California (Estados Unidos) el 2 de agosto de 2017.
Un ICBM Minuteman III desarmado se lanza durante una prueba en la base aérea de Vandenberg en California (Estados Unidos) el 2 de agosto de 2017.

US Air Force

El objetivo principal de la modernización china es alcanzar la igualdad militar con Estados Unidos y establecer una disuasión. 

China teme que Estados Unidos —con un mayor número de armas nucleares y una tríada más asentada— pueda llevar a cabo un ataque preventivo contra el arsenal nuclear chino y sus capacidades de lanzamiento, dejando a China sin una capacidad defensiva adecuada. Esto ha llevado a Pekín a buscar más armas y sistemas de lanzamiento de cara a tener suficientes en caso de ataque y superar también las defensas antimisiles estadounidenses.

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"Lo que están intentando hacer es construir suficientes misiles en suficientes plataformas para que las autoridades chinas estén suficientemente seguras de que pueden hacer que sus misiles esquiven las defensas de EEUU y lleguen hasta su territorio en caso de ocurrir una guerra nuclear", opina Heath. "Esperan hacer imposible para Estados Unidos sentirse seguros de poder llevar a cabo un ataque preventivo que aniquile las capacidades nucleares de China".

Estados Unidos ha pedido a China que se una a las conversaciones sobre un acuerdo de control de armas similar al que existente entre EEUU y Rusia, pero Pekín no ha mostrado ningún interés, aduciendo el mayor arsenal estadounidense y la ausencia de una política "no primer uso".

Aunque la expansión de su arsenal nuclear pueda parecer el ejemplo más claro de la preparación de China para un posible conflicto, tan solo es un elemento de una acumulación mucho más amplia que preocupa a las autoridades militares y a los responsables políticos.

"Es importante situar la modernización del arsenal nuclear como una pieza de un puzle más grande, en el que China está incrementando sus capacidades militares en el espacio, el ciberespacio y las fuerzas convencionales", añade Heath. "Todo está ocurriendo al mismo tiempo".

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