Cómo tratar el norovirus y cuánto tiempo debería durar la enfermedad

How to treat norovirus and how long the illness should last
  • El tratamiento contra el norovirus incluye beber mucho líquido, comer alimentos blandos y tomar medicación antidiarreica.
  • No hay una solución rápida o antiviral para el norovirus, pero la enfermedad debe disminuir entre 1 y 3 días.
  • Puedes prevenir el norovirus lavándote las manos frecuentemente con agua y jabón y limpiando las áreas compartidas con un desinfectante. 
  • Este artículo fue revisado médicamente por el Dr. Rudolph Bedford, un gastroenterólogo del Centro de Salud Providence Saint John en Santa Mónica, California.
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El norovirus, también llamado gripe estomacal, es un virus altamente contagioso que puede causar diarrea y vómitos severos.

Hay miles de casos de norovirus cada año en los España y es la causa más común de intoxicación alimentaria. Es más probable que contraigas el norovirus en los meses de invierno, pero puede atacar en cualquier momento del año.

No hay una solución rápida para el norovirus, pero mientras esperas que tu cuerpo combata la infección, hay varios métodos que puedes usar para ayudar a aliviar tus síntomas.

Síntomas del norovirus

El norovirus se propaga fácilmente y se puede contraer por el contacto cercano con una persona infectada o por el consumo de alimentos o agua contaminados. Los síntomas aparecen rápidamente, generalmente comienzan entre 12 y 48 horas después de la exposición al virus.

Algunos de los síntomas más comunes del norovirus incluyen:

  • Náuseas y vómitos
  • Diarrea acuosa
  • Dolor de estómago
  • Fiebre leve
  • Dolores musculares

Contraer el norovirus puede ser una experiencia muy desagradable, pero la mayoría de la gente se recupera por sí misma en 1 a 3 días. Las personas inmunocomprometidas, como los niños y los ancianos, pueden tardar más tiempo en recuperarse. Si bien no hay tratamiento para el norovirus, a continuación se presentan algunas formas de aliviar los síntomas y sentirte mejor mientras te recuperas.

Bebe muchos líquidos

Una de las mejores maneras de apoyar a tu cuerpo mientras se cura del norovirus es mantenerte hidratado. Esto se debe a que cuando estás deshidratado, tu sistema inmunológico puede debilitarse y esto podría retrasar la recuperación.

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"El vómito y la diarrea pueden provocar rápidamente la deshidratación, por lo que es importante beber líquidos", dice la Dra. Preeti N. Malani, profesora y directora de salud de la Universidad de Michigan.

En algunos casos, el vómito puede ser tan severo que no puedes retener suficiente líquido para mantenerte hidratado —esto es especialmente un riesgo para los niños pequeños, según Malani. El vómito y la diarrea excesivos hacen que pierdas sales electrolíticas junto con el agua, y tendrás que reemplazar ambas para mantenerte adecuadamente hidratado.

Tomar pequeños sorbos de un líquido de rehidratación de electrolitos como el Pedialyte puede ayudarte a mantenerte hidratado mejor que el agua. También puedes beber a sorbos un zumo de fruta diluido en agua, pero es mejor evitar el zumo de fruta puro o las bebidas deportivas, ya que un exceso de azúcar puede empeorar la diarrea.

El alcohol y las bebidas con cafeína también deben evitarse, dice Malani, ya que son altamente ácidos y pueden irritar el revestimiento del estómago, empeorando cualquier sensación de náusea. 

Come alimentos blandos

Si eres capaz de retener líquidos durante unas 4 horas, puedes empezar a comer pequeñas porciones de alimentos blandos. Los alimentos blandos son alimentos fáciles de digerir  —esto incluye comidas que son suaves y bajas en fibra. Una dieta blanda también elimina los alimentos picantes, ya que estos pueden irritar el revestimiento del estómago y los intestinos y empeorar la diarrea.

Algunos expertos recomiendan seguir la dieta de plátanos, arroz, puré de manzana y tostadas (BRAT por sus siglas en inglés) para empezar. Estos alimentos son altos en almidón y bajos en fibra, una combinación que puede ayudar a reducir la diarrea y hacer que las heces sean más firmes. Sin embargo, no es recomendable que sigas esta dieta por más de unos pocos días porque no ofrece suficientes nutrientes para ser un plan de alimentación sostenible.

También puedes añadir otros alimentos insípidos, como por ejemplo:

  • Galletas saladas
  • Patatas
  • Sopa de caldo
  • Pollo al horno
  • Mantequilla de cacahuete cremosa

Comer los alimentos equivocados puede desencadenar náuseas y vómitos o empeorar la diarrea. Por ejemplo, los alimentos grasos se digieren lentamente, lo que significa que tardan más en salir del estómago, lo que puede provocar náuseas. Los alimentos dulces también pueden causar problemas, ya que el exceso de azúcar puede empeorar la diarrea.

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Algunos alimentos que hay que evitar son:

  • Productos lácteos
  • Verduras crudas
  • Especias fuertes
  • Alimentos fritos
  • Dulces

Medicamentos antidiarreicos

La frecuente y acuosa diarrea que viene con el norovirus puede ser difícil de sobrellevar, pero "en general, no se necesitan medicamentos antidiarreicos", dice Malani. Por lo general, el norovirus desaparece en 1 o 2 días, pero si sigues teniendo diarrea, incluso si comse alimentos blandos, los medicamentos de venta sin receta pueden ayudar.

Los medicamentos antidiarreicos funcionan al desacelerar el sistema digestivo, dando a los intestinos más tiempo para absorber el agua de las heces, y reafirmándolas. Algunos de los medicamentos antidiarreicos más comunes que puedes encontrar en una farmacia son:

  • Loperamida (Imodium) 
  • Líquido de subsalicilato de bismuto (Pepto-Bismol)
  • Píldoras de subsalicilato de bismuto (Kaopectate). 

Se pueden usar medicamentos antidiarreicos temporalmente, pero "es una buena idea consultar con el médico si estos síntomas continúan por más de unos pocos días", dice Malani.

Cómo prevenir el norovirus

El norovirus es una infección extremadamente contagiosa y se puede contraer por contacto con otras personas o por espacios vitales contaminados. Algunas de las medidas más importantes que puedes tomar para prevenir el norovirus son:

  1. Lávate las manos: "La forma más importante de prevenir el norovirus es lavarse las manos frecuentemente con agua y jabón", dice Malani, y añade que lavarse las manos es más eficaz que un desinfectante de manos a base de alcohol para eliminar las partículas de norovirus.
  2. Limpiar las áreas compartidas: Si compartes un espacio con otros y una persona se enferma de norovirus, es importante limpiar todas las superficies con un desinfectante, dice Malani, especialmente en el baño y la cocina. 
  3. Evita el contacto con otras personas: Debido a que el norovirus es tan contagioso, puede seguir infectando a otras personas incluso después de que tus síntomas hayan desaparecido. "Si estás enfermo, espera al menos 2 días después de la recuperación para preparar la comida o cuidar a los demás", dice Malani.

La conclusión final

Tener norovirus puede ser una experiencia difícil, pero la infección generalmente se resuelve por sí sola en un par de días. Mantenerte hidratado, tomar medicamentos antidiarreicos y volver a comer alimentos sólidos lentamente puede ayudar a aliviar los síntomas. Si no mejoras o desarrollas síntomas más graves, como diarrea con sangre, dolor de estómago intenso o fiebre alta, busca ayuda médica lo antes posible.

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