Los expertos analizan cuánto podría costar la dosis de una vacuna eficaz contra el coronavirus

Una enfermera recibe una vacuna contra la gripe en Australia.
Una enfermera recibe una vacuna contra la gripe en Australia.
Paul Kane/Getty Images

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  • Las compañías farmacéuticas de todo el mundo están trabajando de forma intensa para encontrar una vacuna eficaz contra el coronavirus.
  • Muchas farmacéuticas han prometido mantener un precio bajo, pero la subida de los precios y los elevados costes han afectado al lanzamiento de vacunas a lo largo de los últimos años.
  • Los expertos coinciden en que las compañías de seguros de salud cubrirán una inyección de coronavirus pero el coste puede ser transferido a los consumidores a través del aumento de las primas.
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Con más de 3,5 millones de personas contagiadas por coronavirus en todo el mundo y casi 250.000 fallecidos, los científicos están trabajando a contrarreloj para encontrar una vacuna.

Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de alergias y Enfermedades Infecciosas de Estados Unidos y hombre clave en el grupo de de trabajo de la Casa Blanca para la crisis, ha explicado que podrían pasar otros 12 o 18 meses antes de que se consiga una vacuna contra el virus.

Pero cuando se apruebe la vacuna, ¿cuánto costará una dosis?

Cómo se establecen los precios de las vacunas

Son muchos los factores que afectan al coste de producción de una vacuna, incluido el proceso de fabricación, la disponibilidad de los componentes, la cantidad de dosis requeridas y la forma en la que debe almacenarse y transportarse.

Las vacunas también incluyen frecuentemente adyuvantes, o potenciadores, que mejoran la respuesta inmunológica. Los adyuvantes pueden aumentar el precio inicial pero disminuir el número de dosis requeridas.

Las vacunas suelen ser más caras cuando son nuevas: desarrollada en la década de 1920, la vacuna contra el tétanos cuesta actualmente en el mercado libre menos de 35 dólares (poco más de 30 euros) por inyección, según el Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos. Sin embargo, Gardasil, una reciente vacuna contra el virus del papiloma humano (VPH) puede llegar a costar casi 230 dólares por dosis.

Una mujer recibiendo la vacuna contra el virus del papiloma humano.Una mujer recibiendo la vacuna contra el virus del papiloma humano.
Una mujer recibiendo la vacuna contra el virus del papiloma humano.
Reuters

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Entre 1986 y 2014, el coste del calendario de vacunación completo para un niño estadounidense aumentó desde los 100 dólares a más de 2.000 (de 90 euros aproximadamente a algo más de 1.800), explica The New York Times.

Lo que una compañía farmacéutica cobra por una vacuna, en un mercado libre, está determinado principalmente por la cantidad que los gobiernos están dispuestos a pagar por ella. El resultado es un sistema escalonado en el que las naciones más ricas suelen pagar más.

Según la Organización Mundial de la Salud, un calendario de vacunación típico en los países en desarrollo, incluidas las vacunas contra el sarampión, la poliomielitis y la tuberculosis, puede costar menos del 10% del precio en Europa o Estados Unidos.

En Estados Unidos, las compañías farmacéuticas a menudo basan sus tarifas en el beneficio que creen que trae una vacuna y no en sus propios costes de desarrollo. Un portavoz de Merck ha explicado a Emily Saarman, de la revista Discover, que el precio de Gardasil, por ejemplo, se basa "en una serie de factores, fundamentalmente el valor que Gardasil aporta a las personas y a la sociedad".

"Las enfermedades relacionadas con el VPH le cuestan al sistema de salud de Estados Unidos alrededor de 5.000 millones de dólares cada año (más de 4.500 millones de euros) y lo tomamos en consideración", explica.

En España una reciente investigación publicada en la Revista Española de Salud Pública señala que el coste de vacunar a una persona a lo largo de la vida asciende a los 726 euros en mujeres sanas y a los 625 euros en hombres sanos.

El estudio incluye el coste de las bacunas incluidas en el calendario común de vacunación acordado en el Consejo Interterritorial del Sistema Nacional de Salud para el año 2019: el coste de las vacunas se lleva la mayor parte (540 euros en mujeres; 463 en el caso de los hombres) mientras que una cuarta parte se destina a su administración (186 en el caso de las mujeres; 162 en el de los hombres).

En total el Sistema Nacional de Salud de España invierte en vacunación un 0,25% de su presupuesto sanitario según detalla dicha investigación, que también precisó el coste asociado a la vacuna de la gripe anual desde los 65 años teniendo en cuenta una esperanza de vida media de 83 años: 185,4 euros.

En España el Ministerio de Sanidad se encarga de adjudicar un acuerdo marco de vacunas de calendario que establece a qué precios y a qué farmacéuticas compran 14 comunidades autónomas (todas excepto Andalucía, País Vasco y Andalucía). La más cara, si no se tiene en cuenta la vacuna contra la encefalitis japonesa (destinada a viajeros y de la que se compran pocas dosis), es la vacuna contra sarampión, paperas, rubeola y varicela, que se adjudicó a Merck por 36,7 euros la dosis, tal y como explica Civio.

El precio de las vacunas ya se ha disparado en otras ocasiones

En 2004, la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés), equivalente a la Agencia Española de Medicamentos y Productos Sanitarios determinó que una vacuna desarrollada por Chiron Corporation no era segura después de inspeccionar la fábrica de la compañía en Liverpool (Reino Unido).

Según el centro de investigación enfermedades infecciosas, eso se tradujo en que que casi la mitad del suministro previsto de Estados Unidos, alrededor de 100 millones de dosis, no pudieron ser utilizadas.

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La escasez provocó un aumento en los precios, según una encuesta realizada por la Sociedad Americana de Farmacéuticos del Sistema de Salud: más del 55% de los farmacéuticos aseguraron que les habían ofrecido vacunas contra la gripe a precios excesivos.

Los hospitales estadounidenses igualmente denunciaron de que los distribuidores les ofrecieron vacunas contra la gripe de hasta 100 dólares (más de 90 euros), en comparación con los 12 o 20 dólares (alrededor de 11 y 18 euros) por inyección habituales, según publicó AP.

La intervención de los gobiernos podría ser necesaria para mantener bajo el precio de una vacuna contra el coronavirus

Para evitar una crisis similar, 46 demócratas del Congreso han firmado una carta al presidente Trump pidiendo al Departamento de Salud y Servicios Humanos que evite que cualquier empresa privada tenga una licencia exclusiva de una vacuna exitosa contra el coronavirus.

"Proporcionar derechos de monopolio exclusivos de un medicamento costoso que es inaccesible podría desperdiciar recursos públicos y poner en riesgo la salud pública en Estados Unidos y en todo el mundo", ha recogido la carta.

Robert Weissman, presidente de la organización sin ánimo de lucro de defensa del consumidor Public Citizen, ha explicado a Business Insider que una compañía privada que obtenga una licencia exclusiva "podría establecer un monopolio sin condiciones de precios razonables".

El secretario de Salud y Servicios Humanos de Estados Unidos, Alex Azar, ha dicho que no se puede garantizar ningún control de precios en una vacuna contra el coronavirus.

Alex Azar.Alex Azar.
Alex Azar.
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"Queremos asegurarnos de que trabajamos para que sea asequible pero no podemos controlar ese precio porque necesitamos que el sector privado invierta", aseveró Azar durante una audiencia en el Capitolio. "La prioridad es obtener vacunas y terapias. Los controles de precio no nos llevarán hasta allí".

Sin embargo, al día siguiente, Azar invirtió el rumbo y dijo que, si el gobierno hubiera cofinanciado la investigación privada o el desarrollo de una vacuna "nos aseguraríamos del acceso a los frutos de eso, ya sea la vacuna o la terapia".

Los fondos públicos son la columna vertebral financiera de la investigación farmacéutica. "Cada medicamento aprobado por la Administración de Alimentos y Medicamentos de 2010 a 2016 se basó en algún elemento de la ciencia financiado por los contribuyentes a través de los Institutos Nacionales de Salud", ha explicado  David Mitchell, fundador de Pacientes por Medicamentos Asequibles, a Business Insider

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María, D. García, abogada de la industria del cuidado de la salud, ha dicho que el gobierno podría emplear medidas de limitación de precios para evitar su aumento. "También pueden subsidiar los costes de fabricación de la vacuna para ayudar a controlar el precio y garantizar que cualquier vacuna futura se distribuya ampliamente en las comunidades estadounidenses", ha dicho.

En Estados Unidos, las vacunas destinadas a los niños están cubiertas a través de programas públicos y privados. Los planes de seguro generalmente cubren las vacunas rutinarias sin cobrar un copago o coseguro, mientras que los CDC compran vacunas para los beneficiarios de Medicaid con un descuento.

La Parte B de Medicare paga las vacunas contra la gripe, el neumococo, la hepatitis B, la rabia y el tétanos (la Parte D de Medicare también puede cubrir las vacunas contra el herpes zóster y la vacuna triple vírica y la vacuna combinada contra el tétanos, la difteria y la tos ferina).

El coste de las vacunas en otros países

En países con atención médica universal, como España, Australia, Canadá y Reino Unido, se ofrecen vacunas rutinarias a niños y adultos sin coste alguno.

En Alemania, las compañías de seguros públicas y privadas cubren el coste de las vacunas recomendadas por la Comisión de Vacunación. La mayoría de las vacunas no son obligatorias, aunque el gobierno recientemente ha comenzado a exigir que los niños reciban la vacuna contra el sarampión para poder asistir al colegio.

Algunos países regulan estrictamente los precios de las vacunas: en Singapur, una dosis única de la vacuna contra el sarampión, las paperas y la rubeola cuesta alrededor de 15 dólares (casi 14 euros). En Estados Unidos el precio sube considerablemente.

¿Cubrirán las compañías de seguros de salud estadounidenses una vacuna contra el coronavirus?

García predice que los principales proveedores de seguros de salud cubrirán la vacuna contra el coronavirus tal y como lo han hecho con los tratamientos del COVID-19.

"También sentirán la presión de la opinión pública y del gobierno para hacer que la vacuna esté ampliamente disponible y sea asequible", ha agregado. "Sería una pesadilla de cara a las relaciones públicas no cubrir la vacuna".

Aprobada en marzo, la Ley de Ayuda, Alivio y Seguridad Económica por el Coronavirus se compromete a cubrir el coste total de la vacuna para los beneficiarios de Medicare.

Un científico en Alemania trabaja en una vacuna candidata contra el coronavirus.Un científico en Alemania trabaja en una vacuna candidata contra el coronavirus.
Un científico en Alemania trabaja en una vacuna candidata contra el coronavirus.
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Peter Kolchinsky, virólogo de Harvard, ha dicho a Business Insider que, con toda probabilidad, una vacuna contra el coronavirus estará totalmente cubierta por un seguro privado "al igual que todos recibimos vacunas contra la gripe gratis cada año".

Pero el escritor del LA Times, David Lazarus, ha advertido que, debido a que las compañías farmacéuticas suelen fijar el precio de un medicamento "en relación a sus beneficios en lugar de su coste de producción real", el precio para las compañías de seguros podría ser exorbitante.

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"Si la industria farmacéutica ejecuta el mismo libro de jugadas con un remedio para el COVID-19, el precio de una vacuna podría establecerse estratosféricamente alto, independientemente de los costes reales de investigación y desarrollo", ha escrito Lazarus.

Incluso si las compañías de seguros de salud absorben un alto coste pueden pasárselo a los consumidores en forma de primas más altas.

Las compañías farmacéuticas responden

Muchos investigadores han prometido poner un precio justo a una vacuna contra el coronavirus que sea viable. EpiVax, que fabrica vacunas contra la viruela, la tuberculosis y la gripe, ha dicho que faltan 3 meses para los ensayos clínicos de su candidato: el EPV-CoV19.

Podría costar al menos 300 millones de dólares (más de 275 millones de euros) llevar EPV-CoV19 a la línea de meta, ha dicho Annie De Groot, CEO de EpiVax, a Business Insider. Pero cuando llega el momento de fijar el precio de una dosis ha agregado: "No buscamos obtener ganancias en esta pandemia sino simplemente cubrir los costes".

Moderna, líder en la carrera de vacunas contra el coronavirus, ha ofrecido un pensamiento similar.

Oficinas de Moderna en Cambridge, Massachusetts.Oficinas de Moderna en Cambridge, Massachusetts.
Oficinas de Moderna en Cambridge, Massachusetts.
David L. Ryan/The Boston Globe via Getty Images

David L. Ryan/The Boston Globe via Getty Images

"Creo que no existe un mundo en el que contemplemos fijar un precio tan alto como con otras vacunas contra virus respiratorios", ha dicho el CEO de Moderna, Stephane Bance, a Business Insider.

A modo de comparación, Prevnar 13, la vacuna contra la neumonía neumocócica de Pfizer, cuesta aproximadamente 200 dólares (184 euros aproximadamente) por cada una de las 4 dosis que comprenden un ciclo completo.

Paul Stoffels, director científico de Johnson & Johnson, ha dicho a Belgium's De Tijd que esperaba que una vacuna contra el coronavirus de su compañía costara tan poco como 10 u 11 dólares (alrededor de 10 euros).

"Es bastante barato", ha dicho Stoffels. "Todo depende de la producción de nuestras líneas de producción, la disponibilidad mundial de agujas hipodérmicas y la capacidad de esterilizar cientos de millones de esas vacunas en el mismo sitio".

Un representante de Johnson & Johnson ha dicho a Business Insider que es demasiado pronto para establecer el precio de una vacuna y ha agregado que "consta que se hará sin ánimo de lucro... esencialmente a precio de coste".

Las vacunas no suelen generar grandes ganancias para las compañías farmacéuticas, ha dicho Kolchinsky.

"La verdad es que es poco probable que las grandes compañías de vacunas obtengan un gran retorno de la inversión en el desarrollo de su vacuna para el COVID-19", ha dicho. "Su recompensa a corto plazo será como la de todos los demás: volver al trabajo y hacer que la economía vuelva a funcionar".

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