Cómo funciona un respirador y cuándo es necesario en pacientes de coronavirus

Un paciente que padece la enfermedad por coronavirus COVID-19 es tratado en una unidad de neumología en el hospital de Vannes, Francia, el 20 de marzo de 2020.
Un paciente que padece la enfermedad por coronavirus COVID-19 es tratado en una unidad de neumología en el hospital de Vannes, Francia, el 20 de marzo de 2020.
Stephane Mahe/Reuters
  • Los respiradores se han convertido en un elemento indispensable a la hora de reducir el número de fallecidos por coronavirus.
  • Estos aparatos permiten a los pacientes que no pueden respirar por sí mismos bombear aire a sus pulmones.
  • Si bien el 80% de los afectados por coronavirus desarrollan síntomas leves, hasta un 6% pueden volverse casos críticos y necesitar apoyo para poder respirar con normalidad.
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A medida que la pandemia de coronavirus se extiende por nuestro país aumenta el riesgo de colapso de los servicios sanitarios.

El número de afectados en España asciende ya 56.188. De estos, 31.912 han necesitado ser hospitalizados y 3.679 han precisado de ingreso en la  Unidades de Cuidados Intensivos (UCI), según el último informe publicado por el Ministerio de Sanidad.

La saturación de las unidades de cuidados intensivos en focos como el de Madrid está empujando a los hospitales hacia el drama del triaje, elegir qué pacientes viven y mueren como en Italia, priorizando a aquellos enfermos con más probabilidades de sobrevivir en el acceso a la ventilación artificial.

"Las estimaciones apuntan a que un 3% de los infectados van a necesitar sistemas de ventilación", explicó a Business Insider España Ramsés Marrero, médico residente y maker de Reesistencia, una iniciativa organizada a través de Telegram para fabricar respiradores mediante impresión 3D.

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Los respiradores médicos se han convertido en un elemento indispensable para lograr reducir el número de fallecidos por COVID-19.

Mientras el brote se propaga por el mundo, adquirir estos codiciados aparatos en el mercado internacional se está convirtiendo en todo un reto para los gobiernos. los países buscan cesar la exportación y priorizar la fabricación para sus propios hospitales.

Lo que ha llevado al surgimiento de numerosas alternativas solidarias capaces de aportar soluciones. 

Es el caso de las más de 200 empresas españolas del sector de la impresión 3D  que están trabajando en colaboración para fabricar mascarillas y respiradores. En Italia está tecnología está permitiendo desarrollar válvulas para los respiradores en menos de 6 horas.

Al tratarse de una enfermedad respiratoria, muchos de los casos más graves de coronavirus necesitarán de asistencia para poder seguir respirando.

Cómo funciona un respirador

Un respirador permite a los pacientes que no pueden respirar por sí mismos bombear aire a sus pulmones a través de un tubo que se inserta en sus tráqueas.

La ventilación mecánica, por tanto, no es un tratamiento con el que se combate el virus. Se trata de una técnica de soporte vital que permite que un paciente pueda seguir respirando mientras se le trata de una enfermedad, en este caso de COVID-19.

Estas máquinas para la respiración asistida permiten por un lado introducir oxígeno en el torrente sanguíneo así como eliminar el dióxido de carbono de aquellos pacientes que no pueden hacerlo por sí mismos.

Para ello se introduce un tubo de respiración por la boca que baja por la garganta o bien puede pasar directamente a la tráquea a través de una perforación, lo que se conoce como traqueotomía.

Cuando el paciente se encuentra despierto, los sanitarios pueden favorecer la comunicación con el sirviéndose de la escritura, ya que el tubo impide poder hablar.

La decisión de ofrecer respiración mecánica a un paciente es fundamentalmente clínica y está basada en la evaluación y evolución del mismo.

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Suele darse cuando los pulmones de una persona están demasiado inflamados en un estado que les impide desarrollar sus funciones por sí solos.  Los respiradores también son una opción cuando las alternativas menos invasivas como las mascaras de oxígeno no proporciona la capacidad respiratoria que necesita la persona.

En los enfermos de coronavirus el proceso intubación conlleva un riesgo serio para los sanitarios. Sin el material necesario para una correcta protección pueden verse infectados en el proceso al exponerse a las gotitas minúsculas que exhala el paciente. 

Cuándo un enfermo de coronavirus necesita un respirador

Si bien la mayoría de afectados por el nuevo coronavirus tan solo desarrolla síntomas leves, el 6% de los pacientes acaba siendo crítico, lo que significa que pueden tener problemas para respirar por sí mismos.

Los afectados de coronavirus más graves pueden desarrollar el síndrome de dificultad respiratoria aguda (SDRA), una enfermedad que ocurre cuando el líquido se acumula los pulmones, y que requerirá de ventilación mecánica.

"Sin acceso a respiradores, muchos pacientes que podrían sobrevivir a la infección morirán", explica al diario británico The Guardian el profesor David Story, subdirector del Centro de Cuidados Intensivos de la Universidad de Melbourne y anestesista en el Hospital de Austin.

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Story declara al diario británico que si la frecuencia llega a aproximadamente 28 veces por minuto  —lo normal es 15 veces por minuto— es una señal de puede ser necesaria la ventilación.

Cuando se detecta la necesidad de respiración asistida, el acceso al respirador debería ser inmediato. 

"El paciente puede mantenerse por períodos cortos de tiempo usando formas manuales de respiración, como un sistema de mascarilla con oxígeno, pero generalmente se debe conectar a un respirador en 30 minutos si está crítico", advierte en el artículo de The Guardian Sarath Ranganathan, director de medicina respiratoria y del sueño en el Hospital Royal Children de Melbourne.

Cuántos respiradores disponen las urgencias españolas

En España, si bien son varias multinacionales comercializan estos aparatos, la única compañía con fábrica dentro del país es una pyme de Móstoles.

La cantidad exacta de respiradores que hay actualmente en nuestro país no se conoce con certeza. 

El Plan de Contingencia frente a la Pandemia COVID-19 elaborado por la Sociedad Española de Enfermería Intensiva y Unidades Coronarias (SEEIUC), apunta que los servicios de Medicina Intensiva cuentan con 2.487 respiradores. Hay una media de 17 respiradores/unidad, habiendo servicios que cuentan con un máximo de 70 dispositivos de ventilación mecánica.

Como recoge el estudio "este cálculo se elaboró a partir de 149 de los 250 Servicios de Medicina Intensiva– UCI del país (59,6% del total) que comunicaron sus recursos humanos y materiales para la elaboración del informe."

De manera concreta, la Comunidad de Andalucía ha afirmado que cuenta con más de 1.600 respiradores.

En cuanto a la compra de nuevo material, el Gobierno ha confirmado la adquisición de 1.114 equipos de respiración asistida destinados al refuerzo de las UCI que llegarán entre abril y junio.

Además, sanidad se encuentra inmersa en un plan destinado a movilizar todos los respiradores disponibles en el país.

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En  la Comunidad de Madrid se ha hecho un llamamiento a las clínicas veterinarias que ofrecen cirugía para hacer uso de sus respiradores, (que podrían utilizarse cambiando el tubo).

También es de esperar que se recojan lo de las centros privados. A este respecto, según información de El País, se estima que en clínicas privadas de cirugía podría haber entre 1.500 y 3.000 equipos de ventilación mecánica.

Enfrentar la escasez de respiradores también pasa por reducir los contagios. Para conseguirlos resulta vital seguir los consejos de higiene y confinamiento dictados por las autoridades.

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