Así se diferencian los síntomas del coronavirus en niños con los síntomas de la gripe

A girl wears gloves and mask before going to the park after children under 14 years are allowed to leave their homes in Turkey on May 13, 2020.
Aykut Unlupinar/Anadolu Agency/Getty Images

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  • A medida que llega la temporada de gripe, los investigadores tratan de distinguir sus síntomas para diferenciarla del coronavirus.
  • Los niños, en particular, tienden a tener síntomas irregulares o inexistentes de coronavirus, lo que les permite propagar la enfermedad sin estar ellos mismos enfermos.
  • Un nuevo estudio ha descubierto que los niños con el coronavirus mostraban más síntomas como fiebre y trastornos digestivos que los que tenían la gripe, pero las tasas de hospitalización eran más o menos las mismas. 
  • Los expertos dicen que aún no podemos decir lo diferente basándonos sólo en los síntomas. 
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Mientras los colegios de toda España reabren con medidas de todo tipo para intentar frenar los rebrotes antes de que comience la temporada de gripe estacional, cada vez más investigaciones apuntan a que todavía no sabemos lo suficiente sobre cómo el nuevo coronavirus afecta a los niños para diferenciarlo de una manera efectiva de la gripe común, al menos en base a los síntomas.

Los niños con COVID-19 tienen en gran parte los mismos síntomas que los de la gripe, y son hospitalizados aproximadamente al mismo ritmo, según un estudio retrospectivo publicado el 8 de septiembre en la revista científica JAMA Network Open

Los investigadores del Children's National Hospital (Washington, Estados Unidos) analizaron los datos recogidos entre marzo y mayo de 315 niños diagnosticados con COVID-19 y 1.402 niños diagnosticados con gripe.

Comparando los síntomas, las tasas de hospitalización y el número de pacientes que necesitaron cuidados intensivos y/o respiradores, los científicos llegaron a la conclusión de que los niños mostraron resultados similares, independientemente del diagnóstico.

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Para su sorpresa, los síntomas eran en general los mismos, con algunas distinciones menores. De hecho, descubrieron que los niños en realidad experimentaban más problemas de respiración por la gripe que por el COVID-19, y que los que tenían el COVID-19 experimentaban síntomas digestivos más a menudo. 

La gripe y el coronavirus pueden tener síntomas casi idénticos

Según el estudio, los síntomas más comunes del coronavirus en los más pequeños son los que generalmente se asocian con la gripe: fiebre, tos, problemas digestivos como vómitos y diarrea, dolores corporales, dolores de cabeza y dolor de pecho.

Hubo más niños con coronavirus que mostraron esos síntomas en comparación a los que sufrieron la gripe: el 76% de los niños con COVID-19 estudiados tuvieron fiebre frente al 55% de los menores con gripe. Y más de uno de cada cuatro con coronavirus (26%) notificaron vómitos o diarrea, en comparación al 12% de los niños con gripe. 

Pero para sorpresa de los investigadores, no hubo ninguna diferencia significativa en los índices de falta de aliento —que reflejan problemas de respiración— entre los niños con coronavirus y los niños con gripe

"No lo vi venir cuando pensaba hacer el estudio", señala en un comunicado de prensa el doctor Xiaoyan Song, coautor del estudio y director de Control de Infecciones y Epidemiología del Children's National. "Se necesitaron varias sesiones de análisis de los datos para convencerme de que esta era la conclusión".

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Desafortunadamente, eso significa que los investigadores todavía no tienen una forma fácil de diferenciar entre las dos enfermedades sin hacer pruebas, según explica Song a Business Insider.

"Todavía es muy difícil distinguir a las dos poblaciones sólo por los síntomas", subraya Song. "Desde una perspectiva de gestión clínica, confirmó nuestro temor de que no podemos ver la distinción, tenemos que confiar en las pruebas de diagnóstico".

Los niños tienen resultados similares de la gripe y del COVID-19

Los investigadores no encontraron ninguna diferencia estadísticamente significativa en los resultados entre la gripe y el nuevo coronavirus.

Ambos resultaron en tasas de hospitalización comparables; el 21% de los niños con gripe fueron hospitalizados, comparado con el 17% con el COVID-19. También dieron con tasas similares de necesidad de cuidados intensivos (7% de gripe, 5,7% de coronavirus) y de necesidad de respiradores (1,9% de gripe, 3,2% de coronavirus). 

Sin embargo, los niños hospitalizados con infección por coronavirus tuvieron más probabilidades de tener patologías previas, incluidas afecciones neurológicas como convulsiones o retraso del desarrollo. Eso no se reprodujo en el caso de la gripe.

Todavía no entendemos a los "propagadores silenciosos" del COVID-19

Sin embargo, una complicación añadida son los casos asintomáticos.

Existen pruebas de que los niños pueden ser particularmente propensos a propagar el coronavirus sin llegar a enfermarse o, en cualquier caso, a desarrollar síntomas, según otros estudios

Este estudio examinó a los pacientes de COVID-19 sin síntomas, ya que no hay datos comparables para los pacientes con gripe, pero los investigadores están analizando actualmente a los pacientes asintomáticos para futuros estudios. 

El cierre de escuelas podría mantener la temporada de gripe y el coronavirus bajo control, según los investigadores.

En lo que duró la investigación, el hospital no vio ningún caso de niños con gripe y COVID-19, aunque es posible que existan. 

Parte de la razón de esto fue que los casos de gripe se desplomaron en marzo, uno de los últimos meses de la temporada de gripe, cuando las escuelas cerraron para frenar la propagación del coronavirus. "Tuvimos cero casos de gripe en nuestro hospital. Fue algo sin precedentes, simplemente desapareció", comenta Song.

Es una evidencia prometedora de que las intervenciones podrían ayudar a retrasar o incluso terminar lo que consideramos como "temporada de gripe" semanas antes de lo esperado

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Ahora, el equipo está estudiando la mejor manera de llevar a cabo el cierre de escuelas para reducir la propagación de la gripe y el coronavirus, sin la carga social y económica de cerrar la actividad económica.

Por ahora, Song insta a todos a mantener la distancia física de los demás, usar mascarillas, lavarse las manos y vacunarse contra la gripe lo antes posible.

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