Todo lo que se sabe sobre los niños y el COVID-19: contagian igual que los adultos, pero pueden empezar con síntomas diferentes y tener el virus activo durante más tiempo

Niños jugando en el patio.
REUTERS/Eric Gaillard
  • La vuelta al cole ha suscitado infinitas dudas en torno a la enfermedad COVID-19 y los niños, adolescentes y jóvenes que vuelven a las clases presenciales. 
  • ¿Cómo se contagian? ¿Pueden propagar el coronavirus? ¿Y reinfectarse?
  • La gran mayoría de ellas se abordan a continuación, desde cómo contraen la enfermedad, hasta qué tienen que hacer los padres si sus hijos no pueden ir a clase por dar positivo en COVID-19.
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La vuelta al cole exige conocer cómo afecta el coronavirus a los niños, adolescentes y jóvenes de toda España, aprendiendo de los países que ya han tenido que afrontar el retorno de las clases presenciales.

Sin embargo, aunque urgentes, aún quedan algunas preguntas por resolver relacionadas con la propia enfermedad y cómo esta afecta a los menores. 

Estos, como se ha evidenciado con anterioridad, pueden contagiarse con la enfermedad que provoca el coronavirus SARS-CoV-2, conocida como COVID-19.

Pero no necesariamente sufren los síntomas y evolución como los adultos. 

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De hecho, las investigaciones más recientes están volcadas en su afección, para prevenir y gestionar los contagios entre los individuos que más contactos van a tener en lo que va de año y queda de él.

Y que, según estudios que involucran a más de 60.000 contactos, suponen mayores tasas de contagio entre los 10 y 19 años —incluso llegando a superar la de los adultos—.

Esto es todo lo que se sabe hasta ahora sobre los niños y la enfermedad COVID-19, provocada por el nuevo coronavirus: 

¿Pueden los niños contagiarse con el COVID-19?

La respuesta es: .

Los menores pueden contagiarse con el nuevo coronavirus al inhalar partículas cargadas de virus que otras personas hayan exhalado en un contacto directo, cercano y prolongado en el tiempo

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Además, también pueden hacerlo entrando en contacto con superficies contaminadas, donde el coronavirus puede sobrevivir durante horas o días, dependiendo del material, o, excepcionalmente, vía aérea.

Esta última, subestimada por la OMS según 200 científicos que escribieron una carta abierta a la Organización, todavía se pone en entredicho. Hasta el momento, puede darse en locales mal ventilados —como una habitación de hospital o un ascensor— y entre multitudes.

Los niños propagan la enfermedad igual o más que los adultos

Tanto si son asintomáticos como si no, los niños, adolescentes y jóvenes propagan la enfermedad igual que los adultos

Una investigación con más de 65.000 personas involucradas, evidenció que los hogares donde los casos índice estaban entre los 10 y los 19 años había tasas más altas de contagio.

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De hecho, 5 días más tarde, el Centro para el Control y Prevención de las Enfermedades de Corea del Sur (CDC) que participó en la anterior, recalcó que estos jóvenes de entre 10 y 19 años pueden llegar incluso a contagiar más que los adultos.

Y lo pueden hacer de la misma forma que las personas mayores: exhalando partículas cargadas de virus que puede inhalar una persona sana, así como quedarse sobre superficies y sobrevivir durante unas horas o días según el material

La diarrea y los vómitos pueden ser síntomas claves en la detección del COVID-19 en niños, más que la tos

Al ser una infección principalmente respiratoria, la tos y la dificultad para respirar son unos de los primeros síntomas que se esperan en el contagio con el SARS-CoV-2

Sin embargo, hasta donde llega la investigación actual, en los menores se manifiesta en un orden distinto a los síntomas que siempre suelen aparecer igual

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Estos muestran afecciones gastrointestinales, como náuseas, diarrea y vómitos —que también se consideran alarmantes en adultos— junto a fiebre y dolores de cabeza

"En nuestro grupo, la diarrea y los vómitos fueron más predictivos que, digamos, la tos o incluso los cambios en el olfato y el gusto", ha destacado el principal autor del estudio que todavía no ha sido revisado por pares, Tom Waterfield a The Guardian.

En su mayoría, los menores son casos leves de COVID-19, pero pueden ser graves e incluso mortal

La revista especializada The Lancet Child & Adolescent Health asegura mediante una publicación —que ha estudiado a 582 niños y adolescentes menores de 18 años— que el COVID-19 no tiene una gran incidencia en los niños, ni en la gravedad ni en la tasa de mortalidad

Pero, dada la evolución y diferentes manifestaciones de la enfermedad, no es así para todos los afectados

Aunque la mayoría sean casos leves de COVID-19, o directamente asintomáticos, otros necesitas hospitalización con síntomas digestivos o pueden llegar a ser infecciones mortales, sobre todo en menores de 5 años —porque, data Pediatrics, tienen aún una respuesta inmunológica inmadura al no haberse enfrentado con otros virus antes—.

Los asintomáticos pueden tener el coronavirus activo en el cuerpo durante un tiempo inesperadamente largo

Esta es una de las particularidades recientemente descubiertas de la patología en niños. 

Un estudio, publicado en JAMA Pediatrics, ha descubierto que los más pequeños contagiados asintomáticos pueden tener el virus activo en el organismo durante un tiempo inesperadamente largo.

Específicamente, una supervivencia de 17,6 días en sintomáticos, y 14,1 días en asintomáticos, más de 2 semanas.

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En cambio, la investigación es limitada porque se desconoce la viabilidad del mismo. Es decir, su capacidad de contagio. 

De serlo, el potencial de transmisión del SARS-CoV-2 en los niños y su efecto en la comunidad podría ser mayor de lo esperado, advierten los investigadores. 

¿Qué secuelas deja el coronavirus en los niños?

Cada caso positivo de COVID-19 que pase la enfermedad sintomáticamente, es muy distinto al otro

Como se ha mencionado con anterioridad, los niños suelen ser casos leves y / o asintomáticos, pero también graves y resultar mortal

La mayoría de las secuelas de la enfermedad, en general, no sólo en menores, rondan las afecciones más graves que se padezcan en su transcurso

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Es decir, daños en los pulmones, problemas cardíacos o neurológicos, según haya afectado el coronavirus a su organismo

Sin embargo, este último ha resultado alarmante en un estudio sobre niños y la enfermedad, publicado por JAMA, la revista médica de la Asociación Médica Americana. 

4 niños de 27 con síndrome inflamatorio multisistémico pediátrico COVID-19, que previamente estaban sanos, pueden presentar nuevos síntomas neurológicos que involucran tanto al sistema nervioso central y periférico como cambios esplénicos en la imagen.

¿Pueden reinfectarse los niños con el nuevo coronavirus?

La reinfección con COVID-19, la inmunidad al nuevo coronavirus o la duración de los anticuerpos siguen siendo una incógnita en la evolución de la pandemia.

No obstante, se conocen algunos datos al respecto. 

Sin distinguir entre niños y adultos, la reinfección con la enfermedad del nuevo coronavirus es posible según un estudio realizado por investigadores de la Universidad de Hong Kong y casos registrados en Bélgica y Holanda

Pero esta no preocupa a la comunidad científica porque los anticuerpos no son la única línea de defensa del sistema inmune

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"Es muy probable que si te volvieras a infectar después de algún tiempo, sería una enfermedad leve", advierte Florian Krammer, científico de vacunas y experto en virus de la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinaí en Nueva York, anteriormente a Business Insider.

Esto se debe a que tus células B y T recuerdan el virus y reaccionan rápidamente, apunta Krammer, donde los científicos ven signos de inmunidad duradera al COVID-19.

Por su parte, as células T tienen la capacidad de destruir las células infectadas y recordar enfermedades durante décadas, mientras las células B trabajan para producir nuevos anticuerpos

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Además, al contrario de lo que se creía hasta ahora, los anticuerpos en algunos casos se mantienen estables hasta 4 meses después de la recuperación, según estudio que acaba de publicar The New England Journal of Medicine.

Se estimaba que estos desaparecían entre los 2 y 3 meses de superar la enfermedad, o incluso unas semanas después según una investigación que se llevó a cabo en España

Pero los nuevos datos alientan a que, aunque la reinfección no presente un problema, pueda no darse gracias a la duración de los anticuerpos. 

¿Qué va a pasar con la vuelta al cole y los niños?

Hasta el momento, las clases en la vuelta al cole van a ser presenciales, pero se han acordado una serie de medidas

  1. Realización de pruebas PCR para detectar contagios a cada alumno o profesor sospechoso —con síntomas o contacto estrecho
  2. Uso obligatorio de mascarilla a partir de los 6 años 
  3. Creación de grupos de convivencia estable con un número reducido de alumnos de entre 15 y 20 por cada
  4. Evitación de las actividades escolares en las que se mezclen alumnos de diferentes grupos
  5. Celebración de competiciones o eventos deportivos sin público, en el caso de realizarse

De querer cambiar dichas normas, las comunidades han de acordar con los ministerios de Sanidad y Educación un consenso, sin ser un rebrote un motivo de cierre del colegio o instituto en cuestión. 

¿Pueden los padres no llevar a sus hijos a clase?

El miedo al contagio de los menores ha hecho de esta una pregunta recurrente, y una de las opciones que los tutores legales barajaban ante la vuelta al cole

Pero, lo cierto es que negarse a llevar a los pequeños a clase, puede acarrear consecuencias legales

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"Los padres tienen la obligación de llevar a sus hijos a recibir una educación", advertía la portavoz nacional de Juezas y Jueces para la Democracia el pasado 29 de agosto a La Opinión de Murcia, que puntualiza que tanto como un derecho, la obligación es también un deber. 

De hecho, según el artículo 226 de la Sección 3ª del Código Penal, estos podrían ser castigados con la pena de prisión de 3 a 6 meses o multa de 6 a 12 meses, e incluso una pena de inhabilitación especial para el ejercicio del derecho de patria potestad por tiempo de 4 a 10 años.

¿Qué ayudas pueden pedir los padres de hijos contagiados con COVID-19?

Ante los posibles contagios, la gran mayoría de los padres se han preguntado qué hacer si su hijo es positivo de COVID-19 y tiene que hacer una cuarentena en casa

Hasta la fecha, el Gobierno ha estudiado una serie de escenarios para facilitar a los tutores, que tienen que trabajar, el cuidado de los menores que deban quedarse en el domicilio: el plan "Me Cuida"

El mismo contempla desde la flexibilización horaria hasta la reducción del 100% de la jornada laboral

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El plan podrán solicitarlo todos aquellos que puedan acreditar tener que cuidar de un cónyuge, pareja de hecho o familiares de hasta segundo grado, y / o afectados por las decisiones administrativas de cierres de centros educativos

En este caso, el forzado ha de solicitar las ayudas que considere, contemplando que conllevará también la reducción proporcional de su salario

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