Las autopsias revelan el terrible daño que el COVID-19 puede infligir al cerebro humano

Sanitarios al frente de la pandemia.

REUTERS/Yves Herman

  • Un estudio de los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos ha descubierto el daño y la inflamación de los vasos sanguíneos en el cerebro de los pacientes con COVID-19. 
  • Esto podría explicar la alta incidencia de afecciones neurológicas que sufren los pacientes, incluso una vez superada la enfermedad. 
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Un estudio publicado en The Lancet evidenciaba que más de la mitad de los pacientes contagiados con COVID-19, tenían síntomas neurológicos hasta 3 meses después

Las afecciones neurológicas son uno de los síntomas que más asustan a los científicos del contagio con el SARS-CoV-2 —e incluso un motivo de atención médica de emergencia, según los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC)—.

Ahora, un estudio realizado por los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos y publicado por The New England Journal of Medicine, ha encontrado una posible explicación a los síntomas neurológicos que sufren los pacientes de COVID-19.

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"Estábamos completamente sorprendidos. Al principio, esperábamos ver daños causados ​​por la falta de oxígeno. En cambio, vimos áreas multifocales de daño que generalmente se asocian con accidentes cerebrovasculares y enfermedades neuroinflamatoria", detalla Avindra Nath, director clínico del Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares (EEUU).

Para ello, los investigadores han utilizado imágenes de resonancia magnética de alta resolución post mortem del cerebro de pacientes que fallecieron con COVID-19, y un examen histopatológico que se centró en los cambios microvasculares. 

En total, fueron 19 pacientes con entre 5 y 73 años —50 años de edad de media, según el informe técnico—. La mayoría tenía enfermedades subyacentes, como diabetes o hipertensión crónica. 

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Según los resultados de las resonancias, los pacientes habían experimentado fuga de fibrinógeno (proteína que se encuentra en la sangre), protección de células del sistema inmunitario (como las células T) y coágulos de sangre.

"Los vasos sanguíneos muy pequeños del cerebro tenían fugas. Y no eran uniformes, se encontraban uno aquí y otro allá", describe Nath a National Public Radio.

Sin embargo, los investigadores no encontraron rastros del SARS-CoV-2 en los tejidos cerebrales —aunque otros estudios han evidenciado la capacidad neuroinvasiva del coronavirus—. 

En la presente investigación, los autores señalan que es posible que este se haya eliminado en el momento de la muerte, o que el número de copias virales estuviesen por debajo de la capacidad de detección de sus ensayos. 

"Hasta ahora, nuestros resultados sugieren que el daño que vimos puede no haber sido causado por el virus SARS-CoV-2 que infecta directamente el cerebro", explicita Nath, quien apunta como responsable a la respuesta inflamatoria del organismo

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Otros estudios han evidenciado que estos episodios no sólo se dan en personas que tienen enfermedades subyacentes o padecen COVID-19 grave, sino también en personas sanas y jóvenes. 

De acuerdo con Gregory Poland, experto en COVID-19 de Mayo Clinic, hay evidencia de "daño miocárdico, miocardiopatía, arritmias, fracciones de eyección disminuidas, cicatrices pulmonares y accidentes cerebrovasculares" en personas jóvenes.

Los síntomas más comunes suelen ser dolores de cabeza, pérdida de memoria, mareos, debilidad y alucinaciones. Pero los pacientes pueden tener dificultades para realizar tareas cotidianas —evidencian hallazgos de la American Psychological Association— o sufrir convulsiones y accidentes cerebrovasculares.

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