Una píldora diaria como tratamiento contra el coronavirus: los científicos pronostican que en cuestión de meses podrían ver la luz antivirales que atajen la enfermedad

Píldoras

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  • Distintos laboratorios están desarrollando píldoras antivirales que ayuden a combatir los síntomas de coronavirus tras el diagnóstico: los resultados de sus estudios podrían ser concluyentes en cuestión de meses.
  • Estas pastillas se podrían repartir de manera masiva a la población tras el positivo para paliar la enfermedad.
  • Aunque no sustituirían a las vacunas, se postulan como una importante ayuda que podría contribuir a una vuelta real a la situación prepandémica.
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Apenas un par de pastillas, una por la mañana, y otra por la noche. En unos meses, es posible que este sea el único tratamiento necesario para acabar con el coronavirus, una enfermedad que, tras el estallido de la pandemia en 2020, se ha cobrado la vida 4,5 millones de personas en todo el mundo.

En estas píldoras llevan meses trabajando laboratorios dispuestos a convertirlos en una realidad en cuestión de meses una vez superen los ensayos clínicos. Por ahora, adelantan los científicos, los resultados preliminares resultan esperanzadores.

"Los antivirales orales tienen el potencial no solo de acortar la duración del síndrome covid-19, sino también de limitar la transmisión", explica a la CNBC Timothy Sheahan, virólogo de la Universidad de Carolina del Norte-Chapel Hill que está investigando en estas terapias pioneras

Los antivirales, recuerda este medio, son ya esenciales para otras infecciones víricas, como la hepatitis C y el VIH, y funcionan de manera diferente dependiendo del tipo al que pertenezcan.

Pueden diseñarse, por ejemplo, para reforzar el sistema inmunitario, para bloquear que los virus puedan entrar en personas sanas o para reducir directamente la cantidad de virus activo que hay en un organismo.

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Los laboratorios están probando ya al menos, dice la CNBC, 3 antivirales prometedores. Estos se encuentran en la fase de ensayos clínicos y se espera que den resultados más o menos concluyentes a partir del próximo invierno o, incluso, en algún caso a partir de este mismo otoño.

Por ahora, uno de los que resulta más interesante a ojos de los expertos es el medicamento que desarrollan Merck y Ridgeback Biotherapeutics. Recibe el nombre de molnupiravir.

Otros 2 son un candidato de Pfizer conocido como PF-07321332 y el AT-527, un antiviral producido por Roche y Atea Pharmaceuticals.

Fundamentalmente, actúan interfiriendo en la capacidad del virus para replicarse en las células humanas. 

En el caso del molnupiravir, explica la CNBC, la enzima que copia el material genético viral se ve obligada a cometer tantos errores al replicarse que el virus no puede reproducirse. 

Esto, a su vez, reduce la carga viral del paciente, acortando el tiempo de infección y evitando el tipo de respuesta inmunitaria peligrosa que puede causar una enfermedad grave o la muerte.

Hasta ahora, solo se ha aprobado un fármaco antiviral contra el coronavirus, el remdesivir. 

Este se administra por vía intravenosa a pacientes lo suficientemente enfermos como para ser hospitalizados, y no está pensado para un uso temprano y generalizado. 

Por el contrario, los principales contendientes en estudio pueden envasarse en forma de píldoras.

Eso significaría que millones de personas podrían tener pronto acceso a un medicamento diario de administración oral, idealmente una sola píldora, que podría tomarse durante 5 a 10 días tras la confirmación del diagnóstico

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"Cuando lo consigamos, esa es la idea", comenta a la CNBC Daniel Griffin, experto en enfermedades infecciosas e inmunología de la Universidad de Columbia. "Tener esto supondría que la gente lo pudiera recibir el mismo día en que se diagnostica la enfermedad".

Los antivirales orales para tratar las infecciones por coronavirus, antes marginados por falta de interés, son ahora objeto de una feroz competencia y financiación. 

En junio, la administración Biden anunció que había acordado obtener unos 1,7 millones de tratamientos de molnupiravir de Merck, con un coste de 1.200 millones de dólares, si el producto recibía la autorización de emergencia o la aprobación completa, informó la agencia AFP.

La pandemia reinició un esfuerzo largamente olvidado por desarrollar potentes tratamientos antivirales contra los coronavirus, explica Sheahan a la CNBC.

Aunque el virus del SARS original en 2003 dio un susto a los científicos (seguido del Síndrome Respiratorio de Oriente Medio en 2012), los esfuerzos de investigación se ralentizaron cuando los brotes no persistieron.

El principal reto ahora es reclutar voluntarios

Los medicamentos antivirales ampliamente disponibles se unirían a las vacunas que ya se utilizan para evitar casos graves, y en ningún caso la sustituirían.

Pero para que estos lleguen, antes hay que probarlos en estudios con cientos de personas.

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Los participantes en estos ensayos deben no estar vacunados y haber dado positivo en los últimos 5 días. Con un porcentaje cada vez mayor de personas vacunadas y una cantidad de población no vacunada que en realidad es reticente a todo tratamiento, encontrar estos voluntarios no está siendo fácil. 

Los responsables de Merck pronostican que la empresa podría producir más de 10 millones de tratamientos para finales de año. Atea y Pfizer no han publicado estimaciones similares.

 Los estudios evalúan además si los antivirales pueden prevenir la infección después de la exposición.

Esto permitiría, dicen los expertos, darlos a todos usuarios de una residencia o a todos los niños y profesionales de un colegio. Se trataría, estiman los científicos, de una vuelta real a la normalidad.

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