¿Frenan las vacunas el contagio del COVID-19? Los científicos están ahora reclutando a miles de estudiantes universitarios para averiguarlo

Richard Biggs, un estudiante de biología evolutiva en la Universidad de Colorado Boulder, recibiendo su primera dosis de la vacuna Moderna.
Richard Biggs, un estudiante de biología evolutiva en la Universidad de Colorado Boulder, recibiendo su primera dosis de la vacuna Moderna.

University of Colorado

  • Un grupo de científicos inició el pasado jueves un estudio para ver qué cómo de efectiva es la vacuna COVID-19 de Moderna contra la propagación del virus, incluyendo casos asintomáticos.
  • Para ello, planean reclutar a 12.000 estudiantes universitarios en 21 campus de Estados Unidos para el ensayo clínico.
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Un grupo de científicos ha iniciado un ambicioso estudio para averiguar cómo de efectiva es la vacuna contra el coronavirus de Moderna en relación a la transmisión del virus una vez suministrada.

Está más que demostrado que la vacuna de Moderna previene que las personas contraigan la enfermedad, pero se desconoce si las personas vacunadas podrían albergar el virus siendo asintomáticos.

Para averiguarlo, los expertos planean reclutar a 12.000 estudiantes en 21 campus universitarios, incluida la Universidad de Maryland, Texas A&M y la Universidad de Indiana. Las personas interesadas en participar pueden registrarse en PreventCOVIDU.org.

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"Esperamos que dentro de los próximos 5 meses podamos responder a la importante pregunta sobre si las personas vacunadas se infectan asintomáticamente y, si lo hacen, si transmiten la infección a otras personas", ha explicado el doctor Anthony Fauci, principal experto en enfermedades infecciosas de Estados Unidos, en una sesión informativa del grupo de trabajo COVID-19 en la Casa Blanca.

La mitad de los voluntarios recibirán la vacuna contra el coronavirus de Moderna de inmediato, mientras que la otra mitad recibirá sus vacunas 4 meses después, en julio. Si bien la compensación varía, algunos estudiantes voluntarios podrían llegar a obtener casi 1.000 dólares para participar si completan todo el proceso, 

Los investigadores rastrearán a los voluntarios para ver cómo la vacuna previene las infecciones por coronavirus, incluidos los casos asintomáticos, y reduce la transmisión viral entre sus contactos cercanos. 

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Todos los días, se les hará un hisopado nasal a los voluntarios, se colocarán en un vial con código de barras y los dejarán en las cajas de recolección y, finalmente, las muestras se enviarán a los laboratorios para ser analizadas.

El doctor Larry Corey, virólogo del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson, confía en que el ensayo dé sus frutos en septiembre

Los científicos se han centrado en las universidades como lugares perfectos para realizar esta investigación después de que un estudio a nivel nacional demostrase que casi 400.000 casos de COVID-19 han ocurrido en 1.800 campus de Estados Unidos desde su reapertura el pasado otoño.

"Las residencias concurridas, el impulso de socializar y menos miedo a las enfermedades graves en los jóvenes son factores que contribuyen a la alta carga de infección por SARS-CoV-2 en los campus universitarios", explica Holly Janes, profesora de Fred Hutch y líder del estudio.

Pretenden responder a una de las mayores incógnitas sobre las vacunas: los asintomáticos

Vacuna de Moderna contra el coronavirus

Las primeras dosis de las vacunas contra el COVID-19, de Moderna y Pfizer, parecieron ser abrumadoramente efectivas en sus datos publicados. Ambas empresas llevaron a cabo estudios para analizar los casos sintomáticos de COVID-19, demostrando que las inyecciones eran increíblemente efectivas para evitar que las personas desarrollaran COVID-19 sintomático. 

En el estudio de Moderna, la vacuna de 2 dosis fue efectiva en un 94% para prevenir los casos de COVID-19 en comparación con las personas que recibieron inyecciones de placebo.

Los estudios iniciales dejaron abierta la posibilidad de que las personas inmunizadas aún pudieran ser vulnerables a la propagación del virus, potencialmente como portadores asintomáticos desconocidos.

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"Definitivamente es un desconocido", reflexiona Corey. "En mis círculos, se ha delineado bastante bien que no sabes si puedes transmitir asintomáticamente y, por lo tanto, debes tener cuidado con las personas no vacunadas".

Esa incertidumbre ha sido una razón clave por la que los funcionarios de salud pública han instado a las personas, incluidas las personas vacunadas, a seguir usando mascarillas y distanciarse socialmente.

Si bien los datos del mundo real han dado señales esperanzadoras de que las vacunas pueden reducir las infecciones, este estudio intenta responder esa pregunta de manera rigurosa.

Un retraso en la financiación podría ralentizar el estudio

Olivia Parsons, de 22 años, estudiante de neurociencia en la Universidad de Colorado Boulder, recibe su primera dosis de la vacuna de Moderna.

El objetivo original era comenzar esta investigación en enero, pero llevó más tiempo de lo esperado obtener fondos federales para realizar el estudio, según informó Peter Loftus, de The Wall Street Journal,en diciembre. 

La aparición de variantes, el aumento del suministro de vacunas y la posibilidad de que el virus probablemente se quedase para siempre ha ayudado a impulsar la propuesta de este estudio.

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La unidad de enfermedades infecciosas de los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos está financiando el ensayo, unas cifras que, según Corey, alcanzan las decenas de millones.

El retraso de suministros podría llegar a dificultar respuestas contundentes dentro de la investigación. No obstante, el gobierno de Estados Unidos está presionando para que todos los adultos estadounidenses sean elegibles para las vacunas antes del 1 de mayo. 

Corey espera que el altruismo persuada a los voluntarios a seguir con el ensayo

PCR coronavirus.

El período de seguimiento de 5 meses se prolongará durante el verano, un período donde es probable que algunos voluntarios abandonen los campus, algo que podría dificultar todo el proceso.

Sin embargo, Corey ha comentado que buscarían reclutar estudiantes que quieran permanecer en el campus o vivir cerca, y espera que el altruismo retenga a los voluntarios, incluso si tienen la capacidad de acceder a una vacuna fuera del ensayo.

"La razón para ser voluntario es ayudar al país a responder a esta pregunta por sí mismos, para ayudar a sus padres, sus familiares y sus comunidades", añade Corey.

Una compañía empezará las primeras pruebas de una vacuna contra el COVID-19 que puede tomarse en forma de píldora, sin necesidad de inyecciones

Hsta ahora, se ha superado el mayor obstáculo, que era asegurar la financiación para realizar el estudio. Gracias a ello, la investigación podría proporcionar mejores datos para responder a la pregunta que todos desean: cuándo se podrá dejar a un lado las mascarillas y el distanciamiento social.

Y, en el proceso, muchos estudiantes universitarios podrán recibir la vacuna y un pago acorde a la labor que realizarán.

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