9 preguntas sobre las variantes de COVID-19 y cómo han afectado a España

Donante de sangre durante el brote de COVID-19.

REUTERS/Mario Anzuoni

  • Las nuevas variantes del coronavirus amenazan el freno de la pandemia si se vuelven más contagiosas, mortales o evaden la respuesta inmune. 
  • Estas son las 9 respuestas a todas las preguntas resueltas sobre las nuevas variantes del SARS-CoV-2.
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La principal amenaza a la que se enfrentan las vacunas contra COVID-19, es a la evolución del virus que lo provoca, el nuevo coronavirus SARS-CoV-2.

Las mutaciones en el genoma lo pueden convertir en un patógeno más infeccioso, mortal e incluso resistente a los anticuerpos que produce de forma natural el sistema inmune o estimula una vacuna. 

Es lo que está sucediendo con las nuevas variantes identificadas aunque no se hayan estudiado todos los cambios que ha sufrido el virus. 

Algunas de las vacunas disponibles son capaces de responder a esta amenaza, pero se desconoce durante cuánto tiempo. 

Los datos están ahí: las vacunas COVID-19 están demostrando ser cruciales para frenar la pandemia al reducir las infecciones, las hospitalizaciones y las muertes

No obstante, Moderna ya tiene una nueva vacuna para probar en humanos, los resultados de los ensayos de laboratorio de Pfizer y BioNTech arrojan datos positivos y AstraZeneca trabaja en el refuerzo de su candidata —mientras aparecen nuevas mutaciones capaces de burlas los test de COVID-19—.  

Estas son 9 de las preguntas clave de las nuevas variantes del coronavirus y cómo han afectado a España. 

¿Qué significa que aparezcan nuevas variantes del coronavirus?

Muestras de sangre de pacientes con COVID-19.

REUTERS/Eduardo Munoz

Los coronavirus, como cualquier otro virus, tiene como principal objetivo sobrevivir. Aunque en ocasiones puedan resultar más dañinos para la salud de sus huéspedes, no pretenden exterminarlos, porque no podrían propagarse con facilidad

A medida que recorre y salta de huésped en huésped, conoce más de ellos y desarrolla variaciones genéticas que le permiten adherirse mejor y ser más resistentes

¿Para qué? Para llegar al siguiente y así sucesivamente.

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No todos los cambios que un virus sufre tienen por qué ser más perjudiciales para la salud de los animales o humanos a los que infecta. 

Pero, en este caso, que el coronavirus se convierta en un virus más contagioso saturaría los centros de salud, y más personas podrían desarrollar enfermedades sintomáticas difícilmente tratables con la atención adecuada. 

¿Qué variantes del coronavirus han llegado a España?

Sanitaria con prueba PCR para detectar COVID-19.

REUTERS/Sarah Meyssonnier

Tres variantes del nuevo coronavirus dominan el mundo: originadas en Reino Unido (B.1.1.7), Sudáfrica (B.1.351) y Brasil (P.1)

Aunque otras denominadas "californianas", se extienden por Estados Unidos y el resto del planeta, España inclusive. Y los científicos empiezan a identificar nuevas variantes de las ya conocidas, por ejemplo, en Reino Unido.

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El Centro de Coordinación de Alertas y Emergencias Sanitarias del Ministerio de Sanidad de España actualiza un informe con las variantes de interés para la salud pública —que se transmiten mejor, son más virulentas o amenazan a la inmunidad natural o de las vacunas—. 

Estas son las variantes del nuevo coronavirus que han llegado a España:

Variante de Reino Unido: B.1.1.7

La primera de las nuevas variantes que se ha extendido por todo el mundo, originada e identificada en Reino Unido, es más transmisible, probablemente más letal y no parece que el escape a la inmunidad sea importante, según las autoridades españolas. 

La misma tiene una de las mutaciones más peligrosas que registran otras alteraciones del virus como la sudafricana y la brasileña: N501Y, que afecta a cómo se adhiere al receptor de la célula humana. 

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En España, la B.1.1.7 es responsable del 50% de los casos en casi todas las comunidades, superando el 80% en Asturias (96%), Cataluña (85%) y Cantabria (83%). Y, según los datos disponibles del ministerio, ha experimentado un aumento rápido en las últimas semanas

Variante de Sudáfrica: B.1.351

Más contagiosa que la anterior, la segunda variante se originó en Sudáfrica y se conoce como como B.1.351

Esta comparte además de la mutación N501Y, la alteración E484K, que parece ser la responsable de que la variante sudafricana evada la respuesta de anticuerpos

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En España, se han localizado 66 casos de la variante sudafricana, B.1.351 —3 casos esporádicos y 8 brotes, 6 de ellos sin vínculo conocido con los países más afectados—, que podrían aumentar en los próximos días dada su ventaja para la transmisión.  

Variante de Región de Manaos, Brasil: P.1

La variante que se extendió en la región amazónica de Brasil, se halló por primera vez en viajeros que llegaban a Japón. Un reciente estudio estima que es entre un 40% y 120% más transmisible que las versiones anteriores

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Hasta la fecha, sólo la candidata de Pfizer y BioNTech ha informado que es eficaz frente a la variante. Pero comparte la misma mutación que la sudafricana: E484K. 

A pesar de los escasos casos comunicados en otros países, en España ya se han identificado 20 casos, 2 esporádicos y 4 brotes. 

Prueba de antígenos es un laboratorio.

REUTERS/Juan Medina

Variante de Río de Janeiro, Brasil: P.2

En la categoría de otras variantes de interés, menos extendidas pero con mutaciones igual o más peligrosas, el informe del Ministerio de Sanidad incluye la también originada en Brasil P.2. 

La misma tiene mutaciones compatibles con reducción de la capacidad de neutralización

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En España se han contabilizado 14 positivos, 2 viajeros procedentes de Brasil, 3 personas en un brote familiar y uno hospitalario con 9 casos. 

Variante de Nigeria: B.1.525

También con mutaciones compatibles con la resistencia a los anticuerpos, la variante originada en Nigeria, conocida como B.1.525, se ha extendido por Dinamarca, Reino Unido, Países Bajos, Noruega, Estados Unidos y Canadá.

Hasta la fecha, no se tienen datos epidemiológicos del único caso detectado en España en enero de 2021. 

Variante de California, Estados Unidos: B.1.429

En California, Estados Unidos, un aumento de casos entre noviembre y diciembre de 2020 llevó a identificar una variante más infecciosa, mortal y que elude la capacidad de neutralización (sueros de pacientes convalecientes y de vacunados).

Además, en un seguimiento del Laboratorio Nacional de Los Alamos en Nuevo México, EEUU, los científicos Bette Korber y Sergei Pond descubrieron una posible recombinación entre la B.1.1.7 y la B.1.429, implicando la unión de múltiples mutaciones

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Tres casos esporádicos, 3 brotes en una misma comunidad autónoma (con 22 implicados, destacan), suman 25 positivos sin relación con antecedentes de viajes en España. 

Variante de Portugal: C.16

Por último, entre las posiblemente activas en la población española, aparece la variante C.16, de expansión geográfica en Portugal desde noviembre. 

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Para la C.16, en España sólo se ha confirmado por secuenciación un caso, sin datos epidemiológicos. 

El informe también recoge las detectadas en Nueva York, EEUU: B.1.526; Reino Unido: A.23.1; e Inglaterra similar a B.1.1.7: VOC 202102/02. Pero no se han identificado casos positivos en España asociados a estas. 

¿Qué variantes son más contagiosas?

Una mujer se somete a una PCR para conocer si tiene coronavirus o no.

Reuters

Conforme a los datos del Centro de Coordinación de Alertas y Emergencias Sanitarias y las mutaciones identificadas en tiempo real del virus, las variantes de mayor importancia son las asociadas a Reino Unido, Sudáfrica y Brasil: B.1.1.7; B.1.351 y P.1 —aunque se han identificado más alteraciones del virus en estos mismos lugares de origen—.

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Estas se transmiten mejor, son posiblemente más virulentas —que causan una enfermedad más grave o con más probabilidades de resultar mortal— y podrían escapar a los anticuerpos naturales o de tratamientos como el plasma convaleciente o las vacunas.

La originada en Reino Unido se ha extendido ampliamente en el país, Irlanda e Israel. Pero también tiene una alta incidencia en países europeos —España inclusive, donde representa ya casi el 50% o más en todas las comunidades—.

¿Las nuevas variantes son más mortales que la original?

Sanitarios en una ambulancia.

REUTERS/David W Cerny

Las mutaciones pueden afectar a diferentes partes del virus, que no tienen por qué hacerlo más peligroso para la salud de sus huéspedes.

Sin embargo, con sólo mejorar su capacidad para adherirse y ser más contagiosa, puede incrementar la mortalidad asociada a la propagación del virus. 

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Varios estudios han evidenciado que algunas son también más virulentas. Es decir, provocan una enfermedad más grave que puede resultar mortal. 

La dominante, la B.1.1.7 originada en Reino Unido, podría ser entre un 30% y un 70% más letal que la original, según una investigación realizada por científicos del Gobierno británico. 

B.1.429, de California, aumenta en 4,8 veces las probabilidades de ser ingresados en cuidados intensivos y 11 veces las probabilidades de morir tras la infección, según Science.

¿Pueden las variantes disminuir la eficacia de las vacunas?

Un sanitario prepara una dosis de la vacuna de AstraZeneca y Oxford.

REUTERS/Nyimas Laula

A diferencia de las anteriormente mencionadas, la variante sudafricana no ha evidenciado ser más mortal, pero sí podría debilitar el uso de las vacunas —como ha sucedido con la candidata de AstraZeneca-Oxford—. 

Esta comparte con la brasileña una mutación que hace más resistente al virus a los anticuerpos. También a la inmunidad natural y los tratamientos con plasma convaleciente, por ejemplo.

Los ensayos de las vacunas contra las nuevas variantes del coronavirus podrían tardar meses en completarse

"Las nuevas evidencias científicas indican la asociación de las variantes que contengan la mutación E484K, como B.1.351 y P.1. con la reducción a la acción de la inmunidad adquirida natural o tras la vacunación con algunas vacunas", resalta el informe del Centro de Coordinación de Alertas y Emergencias Sanitarias.

¿Qué están haciendo las farmacéuticas que desarrollan las vacunas contra las nuevas variantes del virus?

Dosis de la vacuna de Pfizer y BioNTech.

REUTERS/Amira Karaoud

Tras los primeros hallazgos de que la vacuna desarrollada por AstraZeneca y la Universidad de Oxford no era eficiente frente a la variante sudafricana, la farmacéutica anunció que estudiaba una versión de su inyección a las nuevas mutaciones del virus

Las dosis de Moderna y Pfizer y BioNTech han demostrado ser eficaces frente a B.1.351 y B.1.1.7, según investigaciones divulgadas por New England Journal of Medicine y los Institutos Nacionales de Salud de EEUU (NIH).

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No obstante, Moderna ya tiene una nueva vacuna lista para probarse en humanos y una estrategia adaptada a la situación actual: las nuevas generaciones de vacunas irán sustituyendo a las anteriores, sucesivamente. 

"Estamos desarrollando estas vacunas por precaución", ha puntualizado a Business Insider el CEO de la biotecnológica, Stéphane Bancel. 

"Nadie en el mundo puede saber si esta vacuna será eficaz dentro de 6 o 12 meses, contra nuevas variantes. No podemos quedarnos atrás. Tenemos que adelantarnos". 

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En esta misma línea, Pfizer y BioNTech trabajan en una dosis extra de su vacuna —confiando en que las dosis de refuerzo serán necesarias y que, tras el estado pandémico, podrán incluso subir el precio de sus inyecciones—. 

"La belleza de la tecnología de ARN mensajero es que podemos empezar directamente a diseñar una vacuna que imite completamente esta nueva mutación, podríamos ser capaces de proporcionar una nueva vacuna técnicamente en 6 semanas", comenta Ugur Sahin, CEO y cofundador de BioNTech.

¿Tendrían efecto los medicamentos disponibles contra las nuevas variantes del virus?

Vial de la vacuna de Pfizer.
Vial de la vacuna de Pfizer.

Stephen Dunn/Pool vía REUTERS

Más allá de las vacunas, otros tratamientos que intentan reducir la afección del virus reforzando el sistema inmunológico, podrían ser ineficientes

El informe del Ministerio de Sanidad puntualiza que algunas variantes podrían ser más resistentes a los anticuerpos proporcionados por el plasma convaleciente de recuperados de COVID-19. 

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Asimismo, los tratamientos con anticuerpos monoclonales han resultado no ser eficientes contra las variantes de Reino Unido, Sudáfrica y Brasil. 

"Básicamente, la mayoría de las terapias con anticuerpos para el COVID, que son las terapias de vanguardia para el COVID, se pierden con las variantes sudafricanas y brasileñas", ha lamentado Nick Cammack, que dirige el acelerador terapéutico COVID-19 en Wellcome, a The Guardian.

¿Qué se puede hacer contra las nuevas variantes del virus?

Chicas hablando en un parque con mascarillas.

Getty

"Las medidas de prevención (mascarilla, distancia interpersonal, higiene de manos y ventilación) son eficaces para todas las variantes", defiende el Ministerio de Sanidad de España.

En consonancia, los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC) recomiendan seguir implementándolas incluso después de recibir las 2 dosis de la vacuna

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La reinfección con el SARS-CoV-2 es posible, más si las nuevas variantes se vuelven más resistentes a los anticuerpos. Aunque los datos de las vacunas en el mundo real revelan que las inyecciones son eficaces y disminuyen la propagación del virus. 

¿Se puede alcanzar la inmunidad colectiva aunque el virus mute?

Personas reencontrándose en las puertas de un aeropuerto.

REUTERS/Enrique Calvo

Se necesitará un amplio despliegue de vacunas contra el COVID-19 para frenar la propagación del nuevo coronavirus, pero se desconoce el tiempo que dura la inmunidad que estas proporcionan o las defensas naturales del organismo.

Europa estima que el continente podría alcanzar la inmunidad colectiva en julio de 2021, con los lotes de entre 300 y 350 dosis que se esperan de las candidatas en los próximos meses.

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España insiste en que para verano de este mismo año, el 70% de la población estará vacunada. 

Aunque el inicio de la campaña de vacunación masiva se ha retrasado de abril a junio, por la escasez de dosis y los parones en la administración de la vacuna de AstraZeneca y Oxford, ante la sospecha de trombos provocados por las inyecciones. 

Los científicos creen que el reparto desigual de vacunas, las variantes y la duración de la inmunidad son algunos de los factores que impedirían alcanzar la inmunidad de rebaño.

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