¿Cuántas veces puedes contagiarte de coronavirus? La variante ómicron deja una respuesta desconcertante

Trabajador sanitario con EPI en China, durante pandemia de covid-19

Carlos Garcia Rawlins/Reuters

Después de más de 2 años de pandemia, el coronavirus sigue sorprendiendo. Sus múltiples mutaciones y variantes han desembocado en ómicron, que en su momento se postuló como la más transmisible, por lo que varios expertos preveían que todos acabarían contagiándose al menos una vez.

"Yo creo que sí [se terminará contagiando el 100% de la población], porque este virus no lo vamos a poder erradicar con estas vacunas. Y, mientras tanto, nos vamos a ir infectando todos. El virus sigue circulando, igual que circulan también los coronavirus catarrales. Todos los hemos pasado de pequeños y todos los años circulan", explica Margarita del Val a Business Insider España.

"Este virus se quedará como eso, como un virus respiratorio más en una población en general vacunada y que cada año dé la cara en las personas más débiles, que es lo que hace justo la gripe". Además, las personas consideradas de riesgo "serán las que se infecten cada año con este coronavirus a pesar de estar vacunados", exponía la viróloga del CSIC antes de la aparición de ómicron.

A raíz de la entrada de esta variante, sin embargo, la situación ha cambiado y se han observado no solo más casos de infecciones por coronavirus, sino también de reinfecciones. 

"La reciente propagación de la variante ómicron se ha asociado a un aumento del coeficiente de riesgo de reinfección", afirma un grupo de expertos de Sudáfrica, país con altas tasas de inmunidad por infección previa.

Desde noviembre de 2021, se encontraron individuos que habían tenido 3 experiencias de infección, con ómicron como culpable, recogen en un estudio publicado en marzo, en el que dicen no haber observado ese mayor riesgo de reinfección con beta y delta.

Además, se identificó un total de 105.323 presuntas reinfecciones entre 2.942.248 individuos (es decir, un 3,5% de media) con SARS-CoV-2 confirmado por laboratorio que tuvieron un resultado positivo en la prueba al menos 90 días antes del 31 de enero de 2022, señalan. 

"Los individuos con reinfecciones identificadas desde el 1 de noviembre de 2021 habían experimentado infecciones primarias en las 3 oleadas anteriores, y se ha detectado un aumento de las terceras infecciones desde mediados de noviembre de 2021" añaden en el estudio, en el que sugieren que "la variante ómicron está asociada con una marcada capacidad de evadir la inmunidad de una infección anterior".

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No son los únicos científicos que hablan de la posibilidad de que la gente se contagie varias veces con el coronavirus —aunque es difícil predecir cuántas, sobre todo cuando las pruebas se hacen en casa y se reducen las medidas de control— como recoge The New York Times. 

La cabecera estadounidense informa de personas que pueden llegar a tener una tercera o cuarta infección, incluso dentro de este año, y que una pequeña fracción podría tener covid persistente (síntomas durante meses o años).

"Me parece probable que ese sea un patrón a largo plazo. El virus va a seguir evolucionando. Y probablemente habrá muchas personas que se reinfecten muchas veces a lo largo de su vida", acepta  Juliet Pulliam, epidemióloga de la Universidad de Stellenbosch (Sudáfrica), al medio.

Kristian Andersen, virólogo del Instituto de Investigación Scripps de San Diego (EEUU, otro país en el que se están viendo reinfecciones) sostiene que con la gestión actual "la mayoría de la gente se infectará con él [coronavirus] al menos un par de veces al año", mientras que Jeffrey Shaman, epidemiólogo de la Universidad de Columbia en Nueva York (EEUU), recuerda haber visto "personas con múltiples infecciones en el espacio de un año" al estudiar los coronavirus del resfriado común.

Todo ello viene dado, además de por las características de ómicron y sus sublineajes, por el perfil de las vacunas actuales contra el COVID-19, que han mostrado su eficacia para reducir el riesgo de hospitalización y muerte, pero no evitan la infección.

"Ninguna de las vacunas que tenemos se acercan ni de lejos a ser esterilizantes. Es decir, ninguna de las vacunas que tenemos se acercan ni de lejos a que las personas vacunadas sean seguras y no contagien a los demás", explica Margarita del Val a Business Insider España, en otra entrevista posterior.

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"En pandemia hay 2 propiedades de las vacunas que son imprescindibles: una, que sean rápidas, y otra, que vayan dejando a personas ya vacunadas. Que no pueda ocurrir algo como lo que ha ocurrido con ómicron, que de repente se ha vuelto a quemar el campo entero. Es decir, que no pueda encontrar ese filón de que una variante de un virus que varía poco se pueda extender de esta manera entre los vacunados", añade.

Por eso, "hacen falta este tipo de vacunas" —como la que está desarrollando en España el Centro Nacional de Biotecnología—, así como otras adaptadas a distintas variantes del coronavirus, aclara la científica y divulgadora española.

"Para la futura preparación para la pandemia será importante el desarrollo de métodos para el seguimiento del riesgo de reinfección durante la emergencia del patógeno, incluyendo mejoras para evaluar el impacto de la inmunidad decreciente, tener en cuenta la protección derivada de la vacuna y controlar el riesgo de múltiples reinfecciones", plantean los expertos de Sudáfrica en el estudio antes mencionado.

Así, y aunque la inmunidad híbrida (vacuna e infección previa) es la mejor protección contra el covid, haber cogido el virus no significa que no te puedas contagiar de nuevo.

"Las infecciones previas con ómicron BA.1 no serán suficientes para prevenir una segunda infección con BA.4 y BA.5", se suma desde Twitter Tulio de Oliveira, director del Centro de Respuesta Epidémica e Innovación (CERI) de la Universidad de Stellenbosch (Sudáfrica) y quien notificó el hallazgo de ómicron.

No obstante, las reinfecciones por coronavirus parecen, en general y por ahora, poco frecuentes. Eso sugiere un estudio danés, que ha demostrado que las personas infectadas por BA.1 pueden infectarse también con BA.2 poco después, aunque aclara que estas reinfecciones "son raras", afectaron sobre todo a jóvenes no vacunados y solo causaron una enfermedad leve.

Además, varios estudios han revelado que las infecciones con BA.1 proporcionan una protección cruzada decente contra BA.2, por lo que sería poco probable volver a contagiarse con esta.

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